De meest natuurgetrouwe reconstructie die ooit van een dinosaurus is gemaakt, onthult dat deze dino in het bos leefde en daar handig gebruik maakte van camouflage.

Onderzoekers van de universiteit van Bristol bestudeerden de fossiele resten van een Psittacosaurus (ook wel papegaaireptiel genoemd, vanwege zijn papegaai-achtige bek). De resten van deze dinosaurus werden in China teruggevonden en zijn zo’n 120 miljoen jaar oud. Onderzoeker Innes Cuthill beschrijft de dinosaurus als “zowel vreemd als schattig, met hoorns aan beide zijden van zijn hoofd en lange haren op zijn staart.”

Donker en licht
En Cuthill en collega’s hebben nu ontdekt dat deze dinosaurus vele miljoenen jaren geleden al handig gebruik maakte van camouflage. Onderzoek wijst namelijk uit dat de buik van de dinosaurus een lichte kleur had, terwijl zijn rug donkergekleurd was.

Omgekeerde schaduwwerking
Deze vorm van camouflage – ook wel omgekeerde schaduwwerking genoemd – wordt vandaag de dag nog steeds gebruikt door dieren. Denk bijvoorbeeld aan pinguïns of haaien. “Omgekeerde schaduwwerking maakt gebruik van een donker-naar-licht-gradiënt van rug naar buik die de licht-naar-donker-gradiënt die door licht wordt veroorzaakt, tegengaat,” zo schrijven de onderzoekers. “Het lichaam lijkt platter en is minder opvallend.”

De gereconstrueerde dinosaurus. Afbeelding: Jakob Vinther.

De gereconstrueerde dinosaurus. Afbeelding: Jakob Vinther.

Reconstructie
Op basis van het onderzoek heeft Bob Nicholls een zeer nauwkeurige reconstructie van de dinosaurus gemaakt. Het is volgens de onderzoekers de meest natuurgetrouwe reconstructie die ooit van een dinosaurus is gemaakt. Om de reconstructie te vervaardigen, werden de botten nauwkeurig opgemeten en de bewaard gebleven schubben en pigmentpatronen bestudeerd. “Onze Psittacosaurus werd van binnen naar buiten gereconstrueerd,” vertelt Nicholls. “Er zijn duizenden schubben, allemaal met verschillende vormen en groottes en velen ervan zijn slechts deels gepigmenteerd. Het was een lastig proces, maar dit model laat het beste zien hoe de dinosaurus er werkelijk uitzag.”

En wanneer je weet dat een dinosaurus camouflage gebruikte, kun je ook weer conclusies trekken over de leefomgeving van de dino, zo bewijzen de onderzoekers. Ze plaatsten hiertoe een model van de dino in een botanische tuin en fotografeerden deze in een open gebied en onder bomen om te zien onder welke omstandigheden deze optimaal gebruik kon maken van zijn camouflagemethode. Die methode bleek het best te werken onder diffuus licht, zoals je dat in een bos hebt.