Wetenschappers hebben in het genoom van mensen opnieuw stukjes DNA ontdekt die afkomstig zijn van virussen.

De onderzoekers bestudeerden het genoom van 2500 mensen. In dat genoom ontdekten ze negentien nieuwe stukjes DNA die afkomstig zijn van virussen en in ons DNA zijn blijven hangen nadat onze voorouders honderdduizenden jaren geleden door deze virussen geïnfecteerd werden.

Volledig genoom
In vijftig van de 2500 bestudeerde genomen troffen de onderzoekers zelfs een volledig en intact genoom van een virus aan. Of dit virus zich kan vermenigvuldigen is onduidelijk.

Bevestiging
Het is niet voor het eerst dat onderzoekers niet-menselijk DNA in het genoom van mensen aantreffen. Dat gebeurde al eens eerder. In hun studie identificeren de wetenschappers niet alleen negentien stukjes DNA afkomstig van virussen, maar bevestigen ze ook nog eens dat zeventien andere stukjes DNA die tijdens eerder onderzoek al als ‘niet-menselijk’ werden aangewezen, daadwerkelijk afkomstig zijn van virussen.

Virussen die DNA achterlaten in het genoom van mensen worden humane endogene retrovirussen (HERV) genoemd. Naar schatting is zo’n acht procent van ons DNA oorspronkelijk afkomstig van virussen. Grote vraag is natuurlijk of dat DNA invloed heeft op ons leven. “Veel onderzoeken hebben gepoogd om deze endogene virale elementen in verband te brengen met kanker en andere ziekten,” vertelt onderzoeker Zachary H. Williams. “Maar wat lastig is, is dat we nog niet al die virale elementen ontdekt hebben. Veel van de meest interessante elementen vinden we slechts in een klein percentage mensen, wat betekent dat je grote groepen mensen moet onderzoeken om ze te kunnen vinden.”