Voor het eerst hebben wetenschappers een echt zoogdier ontdekt dat het elektrische veld van zijn prooi aanvoelt.

Het gaat om de dolfijn Sotalia guianensis. Het dier leeft nabij de oostkust van Zuid-Amerika en maakt eveneens gebruik van echolocatie. Op de snuit van het dier bevinden zich kleine ‘putjes’ en wetenschappers vroegen zich af welke functie deze hadden. Wanneer dolfijnen jong zijn, groeien uit deze putjes snorharen. Maar als de dieren ouder worden, vallen deze uit. Onderzoeker Wolf Hanke had echter toch het idee dat de putjes nog een functie hadden en iets aan konden voelen.

Onderzoek
Om te kijken of hij gelijk had, trainde hij een dolfijn. Het dier leerde om zijn kop op de kant te leggen wanneer er een klein elektrisch signaal door het water ging. Het dier bleek de elektrische signalen prima aan te voelen. Om er zeker van te zijn dat de putjes op de snuit verantwoordelijk waren, bedekten de onderzoekers de putjes met plastic. Nu bleek het dier de signalen niet meer aan te voelen.

Dichtbij
Volgens Hanke is het logisch dat dolfijnen gebruik maken van elektrische signalen. “Het is een goede manier om nabije prooien te detecteren,” zo stelt hij. “Echolocatie is (dichtbij) niet zo effectief.”

Gemakkelijk
Dat de dolfijn Sotalia guianensis elektrische velden aanvoelt, is nieuw. Waarschijnlijk heeft het dier de vaardigheid nog niet zolang geleden ontwikkeld. Hanke vermoedt dat het ontwikkelen ervan relatief gemakkelijk is. De putjes zijn er tenslotte al.

Het is aannemelijk dat nog veel meer zoogdieren in staat zijn om een elektrisch veld aan te voelen. In ieder geval een groot deel ervan is er mogelijk toe in staat.