tuimelaar

Nieuw onderzoek wijst erop dat dolfijnen andere dolfijnen waar ze een sterke sociale band mee hebben en die ze graag willen zien, bij naam noemen. De dolfijnen doen dat door het fluitje waarmee de ander zich presenteert, te kopiëren.

Dolfijnen maken fluitende geluidjes. Elke dolfijn heeft daarbij een uniek fluitsignaal waarmee deze zich aan anderen presenteert. Maar soms kopiëren dolfijnen elkaars unieke fluitsignaal. Amerikaanse en Schotse wetenschappers bestudeerden een groep dolfijnen om te achterhalen waarom ze elkaar kopiëren.

Moeder en jong
Ze ontdekten dat moeders en hun nageslacht elkaars unieke fluitsignaal kopiëren. Ook volwassen mannetjes bleken soms het unieke fluitsignaal van andere dolfijnen te kopiëren, maar alleen als ze een sterke band met die andere dolfijn hadden. Het wijst erop dat dolfijnen soortgenoten waar ze zich nauw mee verbonden weten en die ze graag nog eens willen zien, nadoen, zo concluderen de onderzoekers in het blad Proceedings of the National Society B.

Wat bedoelen ze?

Het idee dat dolfijnen elkaar bij naam noemen, is niet helemaal nieuw. Eerder onderzoek toonde dat ook al aan. Uit die onderzoeken werd echter niet duidelijk wat de dolfijnen met het imiteren van de ander bedoelden: zonden ze een agressief of vriendelijk signaal uit? Dit onderzoek wijst erop dat sprake is van het laatste.

Kom dan!
“Opvallend genoeg zagen we het kopiëren van elkaars unieke fluitsignaal alleen bij stelletjes die bestonden uit moeders en hun jongen of volwassen mannetjes en soortgenoten waarmee ze een langdurig bondgenootschap aangingen,” vertelt onderzoeker Stephanie King. De dolfijnen kopieerden elkaars unieke fluitsignaal alleen wanneer ze een stukje van de ander verwijderd waren. “Dat onderschrijft het idee dat dolfijnen elkaars unieke fluitsignaal kopiëren, omdat ze met dat specifieke individu herenigd willen worden.”

Geen exacte kopie
De onderzoekers ontdekten ook dat de dolfijnen het unieke fluitsignaal van de ander niet exact nadoen. Ze veranderen het hier en daar. Waarschijnlijk om te voorkomen dat buitenstaanders in de war raken en bij het horen van een kopie van een uniek fluitsignaal denken dat de producent ervan de dolfijn is die deze nadoet.

De wetenschappers zijn nog niet klaar met hun onderzoek. Ze willen in de toekomst graag achterhalen hoe dolfijnen reageren op het horen van een kopie van het eigen unieke fluitsignaal. “Als ze reageren, weten we dat het kopiëren van het unieke fluitsignaal gebruikt kan worden om dolfijnen aan te spreken.”