BIOLOGIE  Luipaarden kunnen hun stippen niet veranderen en ook tijgers moeten het met hun strepen doen. Datzelfde geldt voor huiskatten. Hun stipjes, streepjes en vlekken dragen ze een leven lang mee. Die tekening lijkt er misschien willekeurig op gezet, maar niets is minder waar. Maar liefst drie genen zijn verantwoordelijk voor de vorming ervan.

Onderzoekers kruisten huiskatten met verschillende tekeningen met elkaar. De één had streepjes, de ander vlekjes en weer een ander vrijwel niets. Vervolgens verzamelden de wetenschappers enkele monsters van de genen. Daaruit bleek dat drie hele specifieke genen aan een kitten worden doorgegeven om te zorgen dat het jonge poesje ook een stipje of streepje krijgt. De onderzoekers waren in staat om de locatie van twee van de drie genen te bepalen.

Uit nader onderzoek moet blijken of de conclusies die nu getrokken zijn ook op andere zoogdieren van toepassing zijn. Daarbij wordt ook de mens niet buitengesloten. De onderzoeken zouden meer inzicht moeten geven in diverse huidziektes die volgens een standaard tekening voorkomen. “Vachtkleur en –tekening zijn duidelijke kenmerken die al lang de aandacht van genetici trekken,” meent hoofdredacteur van het blad Genetics, Mark Johnston. “Dit onderzoek kan ons eindelijk helpen om de genetica van haar- en huidskleur van andere zoogdieren te begrijpen. En dat kan dan weer leiden naar nieuwe therapieën die huidziektes bij mensen aanpakken.