Het gaat om de kleinste primaten die er zijn en die enkel op Madagaskar voorkomen: muismaki’s.

Muismaki’s zijn kleine nachtdieren met een bruine vacht en grote ogen. Hoewel er verschillende soorten muismaki’s zijn, lijken ze eigenlijk allemaal op elkaar. Verschillende soorten zijn alleen goed uit elkaar te houden door hun genen te bekijken. Maar hoe groot moeten de genetische verschillen precies zijn om een muismaki tot een nieuwe soort te bombarderen? Daarover is veel gediscussieerd.

Drie nieuwe soorten
En nu komen onderzoekers met een nieuwe methode om de genetische verschillen tussen muismaki’s op objectieve wijze te beoordelen en dus vast te stellen of een muismaki tot een nieuwe soort behoort of niet. En het onderzoek resulteert in de ontdekking van drie nieuwe soorten muismaki’s. Deze muismaki’s werden eerder dus tot andere soorten gerekend, maar verdienen het volgens de methode van de onderzoekers op basis van hun genen om hun eigen soort te hebben. “We waren helemaal niet op zoek naar nieuwe soorten,” vertelt onderzoeker Scott Hotaling. “Maar we konden er echt niet omheen dat hier drie nieuwe soorten waren die nog beschreven moesten worden.”

Afbeelding: G. Donati.

Afbeelding: G. Donati.

24 soorten
De nieuwe soorten hebben de namen Microcebus ganzhorni (zie afbeelding hierboven), M. manitatra en M. boraha gekregen. Met de ontdekking van deze drie nieuwe soorten komt het totale aantal soorten muismaki’s op 24. Het getuigt van de ijver van wetenschappers: twintig jaar geleden waren ons nog maar twee soorten muismaki’s bekend.

De onderzoekers benadrukken dat het belangrijk is dat de verschillende soorten muismaki’s ontdekt en beschreven worden. De dieren staan namelijk onder enorme druk, onder meer door aantasting van hun leefgebied (ontbossing) en de jacht. En om de maki’s van de ondergang te kunnen redden, moeten we ons natuurlijk eerst van hun bestaan bewust zijn.