Lang voor Columbus het bestaan van het eiland kon vermoeden, werden de tekeningen al aangebracht.

Tot die conclusie komen Britse onderzoekers nadat ze zo’n 70 grotten op het momenteel onbewoonde eiland – behorend bij Puerto Rico – bestudeerden. Het onderzoek onthult dat in de grotten duizenden door mensen aangebrachte motieven te vinden zijn. Nog niet eerder is volgens de onderzoekers in het Caribisch gebied zo’n grote diversiteit aan goed bewaard gebleven rotstekeningen van een inheems volk aangetroffen.

Dieren en mensen
In de grotten zijn onder meer afbeeldingen van mensen en dieren te vinden. Maar ook uit slingerende lijnen opgebouwde motieven. Soms zijn ze gewoon met de vingers in de zachte rotswanden aangebracht. Soms zijn ze ook getekend of geverfd.

Afbeelding: via de universiteit van Leicester.

Dateren
De onderzoekers hebben de rotstekeningen voor het eerst ook gedateerd. En daaruit blijkt dat ze uit het pre-Columbiaanse tijdperk stammen. “Wat laat zien dat deze beelden gemaakt zijn door kunstenaars die diep onder de grond aan het verkennen en experimenteren waren,” aldus onderzoeker Alice Samson.

Afbeelding: via de universiteit van Leicester.

Diep in de grotten
Naast een datering van de rotstekeningen is het de onderzoekers ook gelukt om meer te weten te komen over de technieken en verf die de oude kunstenaars gebruikten. Tevens hebben ze meer inzicht gekregen in de artistieke keuzes die de mensen lang geleden op dit eiland maakten. Bijvoorbeeld als het gaat om de locatie waarop ze aan de slag gingen. “De meeste pre-koloniale pictogrammen bevinden zich in heel smalle ruimtes, diep in de grotten en sommige zijn moeilijk toegankelijk, je moet er echt in kruipen om erbij te kunnen,” vertelt onderzoeker Victor Serrano. Hij ziet de beschilderde grotten als een soort voorloper van Facebook. “In plaats van pagina’s met berichten van mensen heb je hier een echte rotswand en -plafond vol met verschillende pictogrammen.”

Afbeelding: via de universiteit van Leicester.

Het werk geeft meer inzicht in de cultuur van de inheemse volken die hier lang voor de Europeanen het Caribisch gebied ontdekten, reeds woonden. “Voor de miljoenen inheemse mensen die in dit gebied woonden voor de Europeanen kwamen, waren de grotten een soort poorten naar een spiritueel rijk,” vertelt onderzoeker Jago Cooper. “En deze nieuwe ontdekkingen omtrent artiesten die in deze grotten aan het werk waren, geven meer inzicht in hun geloof en de bouwblokken van hun culturele identiteit.”