Onderzoekers hebben aangetoond hoe één mutatie in een enkel gen tot vraatzucht bij mensen kan leiden.
De mutatie in één enkel gen zorgt ervoor dat neuronen bepaalde signalen van het lichaam niet naar de juiste plek in het brein brengen. Het gaat hier om signalen die de eetlust onderdrukken. Dit verschijnsel resulteert in vraatzucht, wat uiteindelijk weer tot overgewicht leidt. De ontdekking van het team aan het Georgetown University Medical Center kan tot een nieuw geneesmiddel tegen obesitas leiden.

Genmutatie
De mutatie vindt plaats in de brain-derived neurotrophic factor (BDNF). Dit is een zenuwcelstimulerende factor die van de hersenen afkomstig is en het is een belangrijke stof voor het overleven van neuronen. De wetenschappers kwamen er achter dat dit gemuteerde gen in muizen, neuronen in de hersenen niet toestaat om leptine- en insulinesignalen te vervoeren door het brein. Leptine en insuline zijn hormonen die in het menselijk lichaam worden vrijgelaten na het innemen van voedsel. Zij ‘vertellen’ het lichaam om te stoppen met eten als iemand genoeg heeft. Maar als de signalen de correcte locaties in de hersenen, zoals de hypothalamus (het deel dat verzadiging signaleert), niet kunnen bereiken, blijft een persoon eten. De muizen in het onderzoek die het gemuteerde gen bezaten, konden ook niet stoppen met eten en kregen ernstig overgewicht.

Medicijn
Nu bekend is hoe het BDNF-gen het vervoeren van leptine- en insulinesignalen door neuronen in de hersenen beïnvloedt, willen de wetenschappers onderzoeken of het probleem kan worden verholpen. Eén van de strategieën is een gentherapie die gebruikt maakt van het adenovirus. Het adenovirus is een groep virussen die bij mensen verkoudheid veroorzaakt; het is een uitstekende vector (een middel dat gebruikt wordt om genetisch materiaal in een cel of organisme in te brengen) bij gentherapie. Volgens de onderzoekers is dit een veilige manier, maar is het moeilijk om de vector voorbij de bloed-hersenbarriere te leveren. De beste manier is volgens hen om een medicijn te vinden dat het BDNF-gen in de hypothalamus kan stimuleren.

De studie is bijzonder, want het is de eerste keer dat onderzoekers precies kunnen aantonen hoe het BDNF-gen het lichaamsgewicht beïnvloedt.