Nieuwe waarnemingen van de Spitzer-telescoop bewijzen dat de eerste objecten in het universum talrijk en vurig waren: ze verbrandden hun brandstoffen enthousiast.

Spitzer is er naar alle waarschijnlijkheid in geslaagd om de gloed van deze eerste objecten met ongeëvenaarde precisie vast te leggen. “Het wordt steeds waarschijnlijker dat we hier een glimp van een zeer oud tijdperk opvangen,” stelt onderzoeker Alexander Kashlinsky.

Op de foto

Op de afbeelding hierboven ziet u twee keer hetzelfde stukje ruimte. Boven ziet u dit stukje ruimte met alle sterren en verder gelegen sterrenstelsels. Daaronder zijn al die sterren en sterrenstelsels eruit gehaald en is de gloed van de achtergrond te zien.

Filteren
Het detecteren van de gloed van deze eerste objecten is niet zo gemakkelijk als het klinkt. Kashlinsky vergelijkt het met een poging om vuurwerk dat in Los Angeles wordt afgestoken in New York te zien. Eerst moet het licht tussen de twee steden weggenomen worden, daarna moet het licht in New York uit. En dan is er misschien heel vaag een gloed te zien, maar het is nog steeds niet mogelijk om het vuurwerk echt te zien. De onderzoekers deden iets vergelijkbaars toen ze op zoek gingen naar de eerste objecten in het universum. Ze verwijderden alle bekende sterren en sterrenstelsels uit de beelden die Spitzer had gemaakt. Er bleef toen geen zwarte, lege ruimte achter. Onderzoekers vonden toen namelijk heel zwakke patronen van licht en alles wijst erop dat het om kosmische infrarode achtergrondstraling gaat. Het patroon vertoont namelijk sterke overeenkomsten met de wijze waarop onderzoekers denken dat verre objecten zijn georganiseerd. “Wij kunnen aanwijzingen halen uit het licht van het eerste vuurwerk in het universum.”

Gloed
Het universum ontstond zo’n 13,7 miljard jaar geleden uit de oerknal. Zo’n 500 miljoen jaar later vormden zich de eerste sterren en zwarte gaten. Het eerste licht daarvan is dus al miljarden jaren onderweg en bereikt nu Spitzer pas. Die kan uit de gloed verschillende dingen opmaken. Bijvoorbeeld dat de eerste objecten hoogstwaarschijnlijk heel helder waren en op een enorm tempo brandstof verbrandden.

Spitzer is helaas niet in staat om de objecten ook daadwerkelijk waar te nemen. Maar dat is geen ramp. Er wordt op dit moment hard gewerkt aan de James Webb Telescoop. En men verwacht dat deze verder dan ooit terug in de geschiedenis kan kijken en dus ook deze objecten waar Spitzer sporen van gevonden heeft, kan zien.