Bij het zien van overvoorzichtige egels zou u niet denken dat dit dier een wild seksleven heeft. Toch is het wel zo. Onderzoekers bestudeerden de vrijerijtjes van de mierenegel drie jaar lang en concluderen dat de dieren – ondanks hun gevaarlijke stekels – allesbehalve voorzichtig zijn als het om seks gaat. En monogaam zijn de egels ook niet: ze hebben regelmatig groepsseks.

Onderzoeker Gemma Morrow verzamelde mierenegels om hun gedrag te bestuderen, maar plaatste ook camera’s in de holen van de dieren. De omvangrijke studie levert nogal wat verrassingen op.

Vruchtbaarheid
“De egels doen aan groepsseks,” concludeert Morrow. “Een vrouwtje en dan meerdere mannetjes. Dat heeft te maken met het feit dat er niet zoveel vruchtbare vrouwtjes als mannetjes zijn: vrouwtjes planten zich niet elk jaar voort.”

Winterslaap
Uit de studie blijkt ook dat mannetjes weinig ontzag hebben voor de winterslaap. “De mannetjes zijn ongeveer een maand eerder wakker dan de vrouwtjes en springen dan gewoon bovenop de dames. De vrouwtjes worden wakker en paren terwijl hun lichaamstemperatuur nog niet eens hersteld is. Soms gaan vrouwtjes daarna weer in winterslaap.”

Toilet
Morrow ontdekte nog iets opvallends: egels bouwen ‘gezamenlijke toiletten’. Het is nog onduidelijk waarom de dieren allemaal op dezelfde plaats poepen en plassen, maar dat moet uit nader onderzoek blijken.

De mierenegel komt veelvuldig voor in Australië en is zeer zeker bijzonder. Het is één van de weinige zoogdieren die eieren legt. Wetenschappers hopen door studies zoals deze een nog beter beeld van de egel te krijgen. Familie van de mierenegel – de vachtegel op Papoea-Nieuw-Guinea – wordt ernstig bedreigd en alle informatie die gebruikt kan worden om het dier te redden, is welkom.