hittegolf

Een hittegolf eist levens. En een nieuw onderzoek toont nu aan dat een aantal van die doden te wijten is aan planten. Zij halen normaal gesproken vervuilende stoffen uit de lucht, maar verzaken die taak wanneer het stikheet is.

Het hele jaar door stoten we met onze auto’s en fabrieken allerlei vervuilende stoffen uit. Tijdens een hittegolf gaan die vervuilende stoffen een nog grotere rol spelen dan ze al deden. De zon schijnt namelijk op al die gassen en vlak boven het aardoppervlak ontstaan flinke concentraties ozon. Die hoge concentratie ozon vormt een probleem voor de gezondheid. Zo kan deze bijvoorbeeld voor ademhalingsproblemen zorgen.

Planten
Is daar dan niets aan te doen? Normaal gesproken krijgen we hulp uit onverwachte hoek. Namelijk van planten. Zij absorberen ozon en beschermen ons zo. “Vegetatie kan tot wel 20 procent van de wereldwijde ozonproductie absorberen,” vertelt onderzoeker Lisa Emberson. Normaal gesproken. Want tijdens een hittegolf – wanneer we de hulp van de planten juist het hardst nodig hebben – gaan dingen anders, zo hebben wetenschappers nu ontdekt.

WIST U DAT…

…klimaatverandering voor vijf keer meer maandelijkse hitterecords zorgt?

Absorberen
Tijdens een hittegolf stoppen planten namelijk met het absorberen van ozon. Dat komt door de warmte. De grond is droog en planten ervaren stress. Om hun eigen hachje te redden, sluiten ze hun poriën zodat er geen water verloren kan gaan. Dankzij dat trucje zijn ze beter bestand tegen de hitte, maar zijn ze tegelijkertijd niet langer in staat om ozon en andere vervuilende stoffen uit de lucht te halen. En dat heeft gevolgen voor de de mens, zo stellen de Engelse onderzoekers. Tijdens de hittegolf die het Verenigd Koninkrijk in 2006 trof, zouden zo’n 460 dodelijke slachtoffers minder zijn gevallen als de planten ozon geabsorbeerd zouden hebben.

Inmiddels is een hittegolf in Nederland bijna een feit. Weigeren ook de Hollandse planten nu dienst en gaat extra ozon in de lucht ook hier slachtoffers eisen? De onderzoekers zijn voorzichtig. Ze benadrukken dat het niet alleen afhangt van de temperatuur, maar ook van de mate waarin de grond droog is. Het is namelijk de combinatie van hitte en droge grond die ervoor zorgt dat planten hun poriën sluiten.