Als het aan Elon Musk ligt, zal de planeet Mars in de nabije toekomst gekoloniseerd worden. Afgelopen week liet zijn bedrijf SpaceX voor het eerst een raket landen op aarde, nadat de Falcon 9-raket kort daarvoor elf satellieten in een lage baan om de aarde bracht.

Deze technologie is volgens Musk van groot belang als de rode planeet ooit bewoond gaat worden door mensen. Dit betekent dat er geen raketten op Mars gebouwd hoeven te worden, waardoor kolonisten gemakkelijk weer terug kunnen naar de aarde. “Deze succesvolle landing vergroot mijn vertrouwen dat er ooit steden op Mars gaan komen”, zegt Musk.

Kosten
Door raketten te hergebruiken is het goedkoper om satellieten te lanceren. Een raket hoeft immers maar één keer gebouwd te worden. Volgens Elon Musk kost het 60 miljoen dollar om een Falcon 9 te realiseren. Een volle tank kost ongeveer 200.000 dollar. “Hierdoor kost het hergebruiken van een raket minder dan 1% van wat het oorspronkelijk zou kosten”, zegt de visionair.


De landing van de Falcon 9-raket.

Oplappen
Helemaal eerlijk is deze vergelijking niet, want de raket kan niet direct opnieuw gelanceerd worden. De Falcon 9 is in de ruimte geweest en is blootgesteld aan extreme temperaturen, hoge druk en wind. Daarom moet de raket eerst gerepareerd worden voordat deze opnieuw de ruimte in gaat. De Falcon 9-raket wordt dus opgeknapt na iedere succesvolle landing, net zoals de spaceshuttles. De kosten voor het oplappen van de shuttles waren veel hoger, maar dit waren ook complexere ruimtevaartuigen dan de Falcon 9-raket.

Kolonisatie van Mars
De kans is groot dat de kolonisatie van Mars nog zeker een paar decennia op zich laat wachten. Zo staat of valt de kolonisatie van Mars met robots. “Wanneer mensen arriveren op Mars, moet al het één en ander klaar zijn”, vertelt Stefano Stramigioli, hoogleraar Advanced Robotics aan de Universiteit Twente aan Scientias.nl. In het geval van Mars One moeten robots een beschermde leefomgeving bouwen en een drinkwatervoorziening aanleggen. “Robots moeten de woonmodule zodra deze op Mars is geland op de juiste plaats zetten. Vervolgens is het de bedoeling dat ze deze woonmodule met een dikke laag zand bedekken.” Deze dikke laag zand beschermt Marskolonisten tegen straling. “Daarnaast moeten de robots drinkwater uit de grond gaan halen.” Pas als robots dat allemaal bewerkstelligd hebben, kunnen mensen zich richting Mars gaan verplaatsen. Het moge duidelijk zijn: “Zonder robotica geen Mars One.”

Voedselvoorziening op Mars
Maar er is meer. Naast de rakettechnologie van SpaceX en de geavanceerde robots is voedsel een belangrijk issue. In de film ‘The Martian‘ is te zien hoe astronaut Watney (Matt Damon) zijn eigen groenten kweekt. Maar wanneer zijn moestuin door een explosie wordt vernietigd, komt hij in grote problemen. Moet jij je eens voorstellen dat astronaut Watney niet alleen voor zichzelf moet zorgen, maar ook voor vele anderen? Naar schatting heeft een kolonist op Mars dagelijks zo’n 3.040 kilocalorieën nodig om gezond te blijven. Dit dieet moet gevarieerd zijn met o.a. bonen, sla, noten, rijst en aardappelen. Daarom moet er een akker van zo’n 200 vierkante meter worden aangelegd. Is het verstandig om groenten – net zoals in de film ‘The Martian’ – in een soort kas te verbouwen? Nee, de gewassen produceren veel zuurstof, waardoor er een systeem moet worden gebouwd om het teveel aan zuurstof uit de atmosfeer te verwijderen. En zo’n technologie is nog niet voor gebruik in de ruimte ontwikkeld.

mars-one

Lange weg te gaan
De weg naar Mars is lang, maar dankzij mensen als Elon Musk komen we iedere dag dichterbij het uiteindelijke doel: het koloniseren van een andere planeet. Wanneer we ons gaan verspreiden in de ruimte, verkleint de kans dat de mensheid ooit zal uitsterven. Op de planeet aarde zijn we heel kwetsbaar. De inslag van een groot object of klimaatverandering kunnen ervoor zorgen dat de mensheid wordt uitgeroeid. Wanneer een groep naar Mars verhuist, kunnen we daar doorleven als er plotseling iets met onze blauwe planeet gebeurt. Om de laatste onzekere factor weg te nemen – de zon – zullen we ook exoplaneten moeten gaan koloniseren. Maar… dat komt later!