Ze hadden een neushoorn-achtige hoorn op de kop die ze naarmate ze ouder werden, kwijtraakten.

Dat stellen Britse onderzoekers nadat ze zich over het ei van een plantenetende dinosaurus bogen. Het ei – dat zo’n 80 miljoen jaar oud is – is teruggevonden in het Argentijnse Patagonië en behoort toe aan een titanosaurus, een geslacht bestaande uit enorme plantenetende dinosaurussen met kenmerkende lange nekken.

Zeldzame vondst
En in het ei huisde een perfect bewaard gebleven embryo. Een bijzondere vondst, zo vertelt onderzoeker John Nudds. “Het is zeldzaam dat embryonale dinosaurussen in hun eieren bewaard blijven. Stel je de enorme sauropode dinosaurussen uit Jurassic Park voor en bedenk dat de kleine schedels van hun baby’s – nog steeds in de eieren – slechts enkele centimeters lang waren.”


Omdat het embryo helemaal intact is en goed bewaard is gebleven, leverde de analyse ervan prachtige resultaten op. “Wij waren in staat om de embryonale schedel te reconstrueren,” zo stelt Nudds. En die reconstructie onthult dat de pasgeboren dinosaurus er wel iets anders uitzag dan zijn volwassen soortgenoten. Zo had deze een neushoorn-achtige hoorn op de voorzijde van de kop.

Afbeelding: Martin Kundrat, Evolutionary Biodiversity Research Group Pavol Jozef Šafárik University.

Uit het ei
De onderzoekers vermoeden dat de hoorn – die we dus niet terugzien bij oudere titanosaurussen – een belangrijke functie had. De kleine titanosaurus zou deze gebruikt hebben om zich een weg te banen uit het ei. Waarna de hoorn naarmate de dinosaurus ouder werd, vanzelf weer verdween.

Hoewel er al veel onderzoek is gedaan naar de langgenekte plantenetende dinosaurussen is er over hun leven in het ei nog weinig bekend. Iets meer inzicht verkregen onderzoekers zo’n 25 jaar geleden pas toen er in het noorden van Patagonië in afzettingen uit het Krijt talloze nesten van titanosaurussen werden teruggevonden. Maar nu er voor het eerst een volledig intacte embryo van deze plantenetende dinosaurussen is teruggevonden, kunnen er toch weer nieuwe, fascinerende conclusies worden getrokken. En mogelijk blijft het hier niet bij. In de buurt van waar dit ei met daarin het intacte embryo is teruggevonden zijn namelijk nog meer eieren ontdekt. Onderzoekers willen deze in de nabije toekomst op vergelijkbare wijze onderzoeken. En ze hopen dat sommige van deze eieren een stukje goed bewaard gebleven huid herbergen en zo meer inzicht kunnen geven in een heel ander aspect van deze enorme dinosaurussen.