Een nieuw ontdekte dinosaurussoort gaat de boeken in als het grootste gevederde dier dat ooit heeft geleefd.

In het noordoosten van China ontdekten paleontologen onlangs al een aantal gevederde dinosaurussen. Zij zouden ergens uit het Midden- of Boven-Jura en het Onder-Krijt stammen. Echter zijn de meesten van deze gevonden dinosaurussen erg klein. Nu hebben zij een reusachtige nieuwe soort ontdekt: de Yutyrannus huali. Dit betekent ‘mooie gevederde tiran’. Deze dinosaurus is een verre neef van de Tyrannosaurus Rex en droeg een ‘jas’ van veren. Dat schrijven zij in hun onderzoek in het blad Nature.

Fossielen
De groep van paleontologen ontdekte drie verschillende overblijfselen van het dier, één van een oudere Yutyrannus en twee van een jongere. Bij nader onderzoek kwamen zij er achter dat de dinosaurus een vacht bedekt met donzige veren had. De Yutyrannus zou negen meter lang geweest zijn en woog 1.400 kilogram. Daarmee is hij niet groter of zwaarder dan de T. rex maar wel het grootste gevederde dier dat ooit heeft geleefd. De fossielen van de gevonden veren zijn tussen de vijftien en twintig centimeter lang.

Warmte
Volgens de wetenschappers gebruikte de Yutyrannus zijn veren niet om te vliegen, maar om zichzelf warm te houden. Dit is verrassend, want hoe groter een dier is, hoe makkelijker het warmte vasthoudt. De paleontologen denken hiervoor een verklaring te hebben. De Yutyrannus zou namelijk geleefd hebben in het midden van het vroege Krijt. Tijdens deze periode was de temperatuur wat lager. Daarnaast zouden de veren gebruikt zijn om het nest warm te houden of als camouflage en het aantrekken van de andere sekse.

De volgende stap in het onderzoek naar de gevederde dinosaurus is het vaststellen van zijn kleur. De onderzoekers willen binnenkort het pigment, dat in sommige veren bewaard is gebleven, onderzoeken.