De planetoïde moet zeker twee keer zo groot zijn geweest als de ruimtesteen die vele jaren later de ondergang van de dino’s inluidde.

Wetenschappers hebben sporen van de inslag ontdekt in het noordwestelijke deel van Australië. Daar stuitten ze op kleine glazen ‘kraaltjes’ die ook wel sferules worden genoemd. Deze sferules moeten zijn ontstaan tijdens een inslag en zijn teruggevonden in 3,46 miljard jaar oude sedimenten. Naast deze glazen deeltjes troffen de onderzoekers ook elementen aan – zoals platinum en nikkel – die wijzen op een inslag.

Exacte locatie onbekend
Hoewel de onderzoekers de sporen aantroffen in Australië is onbekend waar de planetoïde precies is ingeslagen. “Materiaal van de inslag moet zich wereldwijd hebben verspreid,” vertelt onderzoeker Andrew Glikson.

De sferules. Afbeelding: Australian National University.

De sferules. Afbeelding: Australian National University.

Krater
Naar schatting was de planetoïde die 3,46 miljard jaar op aarde insloeg tussen de 20 en 30 kilometer groot. De inslag moet enorme gevolgen hebben gehad. Denk onder meer aan enorme aardbevingen en gigantische tsunami’s. De krater die de planetoïde achterliet moet honderden kilometers breed zijn geweest, maar heeft de tand des tijds niet doorstaan. “Alle kraters uit deze tijd op het oppervlak van de aarde zijn weggevaagd door vulkanische activiteit en tektonische bewegingen,” stelt Glikson.

Oud en groot
Voor nu gaat deze inslag de boeken in als de op één na oudste inslag op aarde waar sporen van zijn aangetroffen. Tevens is het één van de grootste inslagen op aarde die ons bekend zijn.

De onderzoekers sluiten niet uit dat ze in de nabije toekomst nog meer sporen van oude inslagen terug gaan vinden. “Dit is nog maar het topje van de ijsberg. We hebben tot nu toe bewijs gevonden voor slechts 17 inslagen ouder dan 2,5 miljard jaar, maar er kunnen er zomaar honderden zijn.”