De raad van de Europese sterrenwacht (ESO) heeft Cerro Armazones uitgekozen als locatie voor de nieuwe 42-meter European Extremely Large Telescope (E-ELT). Cerro Armazones is een 3.060 meter hoge berg in de Atacama-woestijn in Chili. De Very Large Telescope – ook van ESO – is twintig kilometer van de E-ELT verwijderd.

“Dit is een belangrijke mijlpaal die ons in staat stelt het basisontwerp van dit ambitieuze project, dat de astronomische kennis enorm zal bevorderen, af te ronden,” zegt ESO-directeur-generaal Tim de Zeeuw. “Ik dank het locatie-selectieteam voor het fantastische werk in de afgelopen jaren.”

Binnenkort begint ESO met de bouw van de extreem grote telescoop, waarvan de spiegel een diameter heeft van 42 meter. ESO maakt momenteel samen met de astronomische gemeenschap gedetailleerde constructieplannen. Het uiteindelijke groene licht om te gaan bouwen wordt eind 2010 verwacht. In 2018 beginnen de eerste observaties met de telescoop.

De beslissing over de E-ELT-locatie is genomen door afgevaardigden van ESO’s veertien lidstaten, gebaseerd op een uitgebreid vergelijkend meteorologisch onderzoek, dat een paar jaar in beslag heeft genomen. De meeste gegevens die tijdens de selectieperiode zijn verzameld, zullen in de loop van dit jaar openbaar worden gemaakt.

Bij de selectie van de locatie moesten verschillende factoren worden afgewogen. Daarbij ging het in de eerste plaats om de astronomische kwaliteit van de atmosfeer, zoals het aantal heldere nachten, de hoeveelheid waterdamp en de stabiliteit van de atmosfeer. Maar er moest ook rekening worden gehouden met de constructie- en operationele kosten, en de operationele en wetenschappelijke synergie met andere grote waarneemfaciliteiten.

Het is geen verrassing dat de locatie in Chili is gekozen. Het technische rapport sloot af met een voorkeur voor Cerro Armazones als plek voor de toekomstige telescoop.