ASTRONOMIE  Astronomen van de universiteit van Manchester hebben één van de heetste sterren in ons melkwegstelsel gevonden. Het object heeft een oppervlaktetemperatuur van ongeveer 200.000 graden Celsius. Hiermee is de ster 35 keer heter dan onze zon. De hete ster schuilt in het hart van planetaire nevel NGC 6302.

Ondanks vele verwoede pogingen van astronomen over de hele wereld, is de mysterieuze stervende ster in het hart van de Vlindernevel nog nooit eerder gezien. “De ster is zo moeilijk om te vinden, omdat zij zich schuilt achter een wolk van stof en ijs in het midden van de nevel”, legt professor Albert Zijlstra van de universiteit van Manchester uit.

Met de verbeterde Hubble Space Telescope heeft een team van astronomen nieuwe opnamen van de nevel gemaakt. De bevindingen worden deze week in het Astrophysical Journal gepubliceerd. Het blijkt dat het team de ster op haar heetste moment aantreft. “Vanaf nu koelt de ster langzaam af tot zij sterf. Dit is een zeer bijzonder object,” vindt Cezary Szyszka, schrijver van de paper.

De Vlindernevel is een planetaire nevel in het sterrenbeeld Schorpioen. Zijlstra: “Planetaire nevels als de Vlindernevel ontstaan wanneer een stervende ster gas in de ruimte strooit. Onze zon zal over vijf miljard jaar hetzelfde doen.”

Opvallend feit is dat de ster minder massief is dan onze zon. Waarschijnlijk was de ster vroeger veel zwaarder, doen zij haar buitenste lagen nog niet had afgestoten.