facebook

Facebook heeft zich als een epidemie verspreid en zal – net als een ziekte – ten onder gaan doordat we er immuun voor raken. En snel ook: tegen 2017 zal het sociale netwerk al een eind vergeten zijn. Dat voorspellen onderzoekers van Princeton University.

De wetenschappers trekken die conclusie nadat ze een simpel epidemiologisch gebruikten om de levensloop van het reeds in populariteit afnemende Facebook te beschrijven. Het gaat om het zogenoemde SIR-model dat ervan uitgaat dat er drie typen mensen zijn: de susceptible (vatbare), de infected (geïnfecteerde) en recovered (genezen). Het lijkt misschien wat gek om een model dat normaal gesproken gebruikt wordt om het verloop van een besmettelijke ziekte te beschrijven, los te laten op een sociaal netwerk. Maar dat is het niet, zo schrijven de onderzoekers in hun paper. Besmettelijke ziektes loopt men op door contacten met anderen en het zijn diezelfde contacten die er voor zorgen dat de meeste mensen besluiten om een account aan te maken op Facebook. Bovendien worden epidemiologische modellen wel vaker losgelaten op kwesties die niet direct ziekte-gerelateerd zijn. Bijvoorbeeld op de levensloop van ideeën. “Ideeën verspreiden zich net als ziekten onder de mensen alvorens ze uitsterven en zijn reeds succesvol beschreven met behulp van epidemiologische modellen.”

Aanpassing
De onderzoekers pasten het SIR-model wel ietsje aan. Mensen die ziek worden, verwachten weer beter te worden en doen dat zelfstandig, dat wil zeggen: ze worden wel ziek door anderen, maar niet beter door anderen. Mensen die bij Facebook een account aanmaken, verwachten het sociale netwerk niet meer te verlaten. Ze gaan dat pas doen wanneer ze zien dat vrienden Facebook gaan verlaten. “Uiteindelijk beginnen gebruikers het sociale netwerk te verlaten en het ‘genezingsproces’ verspreidt zich zoals infecties zich verspreiden.” De onderzoekers hielden daar in hun aangepaste SIR-model rekening mee.

Facebook

Facebook slurpt ons leven op. Maar waarom staan we dat eigenlijk toe? Lees er hier alles over!

MySpace
Vervolgens lieten ze het model los op MySpace, een reeds ter ziele gegaan sociaal netwerk, waarvan het hele verloop dus bekend is. Zodra het model perfect in staat bleek om de levensloop van MySpace te beschrijven, lieten de onderzoekers het los op Facebook.

Google Trends
Om de situatie van Facebook aan de hand van het epidemiologische model te kunnen beschrijven, moesten de onderzoekers natuurlijk eerst gegevens hebben die ze in die modellen konden invoeren. Daarvoor namen ze hun toevlucht tot Google Trends. Google Trends stelt aan de hand van zoekopdrachten vast hoe populair of veelvoorkomend bepaalde verschijnselen zijn. Google Trends wordt regelmatig door wetenschappers gebruikt. Onder meer om griepepidemieën op de voet te volgen. Hoe vaker er op griep-gerelateerde zoekwoorden wordt gezocht, hoe meer mensen blijkbaar de griep hebben.

Uit de Google Trends-data blijkt dat de opmars van Facebook al voorbij is. “De zoekopdrachten suggereren dat Facebook de piek van zijn populariteit reeds bereikt heeft en dat die populariteit al begint af te nemen,” zo schrijven de onderzoekers. Facebook bereikte zijn piek in 2012. Om de toekomst van het sociale netwerk te voorspellen, extrapoleerden de onderzoekers de gegevens met behulp van het best passende model. En de resultaten zijn duidelijk. “Het suggereert dat Facebook de komende jaren een snelle afname zal zien en ergens tussen 2015 en 2017 tachtig procent van zijn gebruikers zal verliezen.”