Wetenschappers hebben voor het eerst een reconstructie kunnen maken van een gigantische prehistorische pinguïn.

De botten die de onderzoekers voor hun studie gebruikten, werden al in 1977 in Nieuw-Zeeland gevonden. Toch heeft het 35 jaar geduurd voordat onderzoekers aan de hand van deze botten een reconstructie van de oude pinguïnsoort maakten.

Bijzonder
Het gaat om een Kairuku. Uit de reconstructie blijkt wel dat de pinguïn zich onderscheidt van elke andere pinguïn die ons tot nu toe bekend is. “Kairuku was in vergelijking met andere pinguïns een elegante vogel, met een slank lichaam en lange vinnen, maar korte, dikke poten en voeten,” vertelt onderzoeker Dan Ksepka in een persbericht.

Een reconstructie van de Kairuku. Afbeelding: Chris Gaskin - © Geology Museum / University of Otago..

Flink
De soort was ook echt flink. “Kairuku was ongeveer 1,27 meter groot.” Daarmee is de pinguïn in ieder geval groter dan alle pinguïns die vandaag de dag nog op aarde voorkomen. Toch is het niet de grootste pinguïn die ooit op aarde heeft rondgelopen. Die eer is weggelegd voor de Inkayacu paracasensis. Deze pinguïn werd enkele jaren geleden in Peru ontdekt en was maar liefst 1,5 meter hoog.

Compleet beeld
Deze nieuwe ontdekking in Nieuw-Zeeland is heel belangrijk voor wetenschappers. Het geeft ze een completer beeld van de diversiteit die er zo’n 25 miljoen jaar geleden onder de pinguïns was. Naast Kairuku moeten er zeker nog vijf soorten pinguïns zijn geweest. Maar de pinguïn die nu is aangetroffen was zonder enige twijfel de grootste. En het dier moet het – net als de andere pinguïns – bijzonder goed gehad hebben in Nieuw-Zeeland. “De locatie was geweldig, zowel met het oog op voedsel als veiligheid. Het grootste deel van Nieuw-Zeeland bevond zich onder water in die tijd en daardoor bleven geïsoleerde, rotsachtige landmassa’s over.” Op dat land was de pinguïn veilig voor roofdieren en tegelijkertijd krioelde het rond het land van het voedsel.

Het volledige onderzoek is terug te vinden in het blad Journal of Vertebrate Paleontology.