Morgen is het zover: dan kiest ESA’s satelliet Gaia het luchtruim. De satelliet heeft een boel werk voor de boeg. Gaia gaat de snelheid, grootte, leeftijd en temperatuur van meer dan een miljard sterren in ons sterrenstelsel vaststellen.

Gaia moet zo meer inzicht geven in de totstandkoming en ontwikkeling van onze Melkweg. “Als we de positie van alle sterren weten, kunnen we een kaart maken van de Melkweg,” legt onderzoeker Mark Cropper, verbonden aan University College London, uit.

Het is de bedoeling dat Gaia zo’n zes jaar meegaat. Onderzoekers verwachten met behulp van Gaia niet alleen sterren te bestuderen, maar ook onder meer exoplaneten, planetoïden en bruine dwergen te ontdekken. Gaia moet dat allemaal gaan doen vanuit een baan rondom de zon. De sonde zal zich daar – op ongeveer 1,5 miljoen kilometer van de aarde – installeren in Lagrangepunt 2.

Gaia wordt morgen, om 10.12 uur gelanceerd. Halverwege 2016 wordt de eerste catalogus met daarin alle informatie die Gaia tot dan toe verzameld heeft, verwacht. Rond 2023 zal die catalogus compleet zijn.