wolf

Het is algemeen bekend dat gapen besmettelijk is. Wanneer iemand gaapt, dan is de kans groot dat ook jij gaat geeuwen. Niet omdat je slaperig of verveeld bent, maar juist omdat je de ander ziet geeuwen. Uit nieuw onderzoek blijkt dat dit niet alleen voor mensen geldt, maar ook voor wolven.

Onderzoeker Teresa Romero van de universiteit van Tokio en haar collega’s hebben een roedel van twaalf wolven bestudeerd in een Japanse dierentuin. De verschillende geeuwen werden vastgelegd en gedocumenteerd. Hoe laat gaapte de wolf? Wat is de relatie tussen de eerste geeuwende wolf en de tweede geeuwende wolf? En hoe gestrest waren de dieren op het desbetreffende moment?

Kort na het gapen van de eerste wolf, geeuwt wolf nummer 2.

Kort na het gapen van de eerste wolf, geeuwt wolf nummer 2.

Hechte band
De wetenschappers suggereren dat gapen onder wolven besmettelijk is. De mate van besmettelijkheid is afhankelijk van de band tussen twee wolven. Is er sprake van een hechte band, dan is de kans op ‘nagapen’ groter. Opvallend: de vrouwtjeswolven reageren sneller op de gaap van een andere wolf dan mannetjes. De onderzoekers beweren dat dit aantoont dat vrouwen gevoeliger zijn voor sociale prikkels in de nabije omgeving.

Is nagapen wijdverspreider dan gedacht?
Ondanks dat het een kleinschalig onderzoek is, lijkt het er op dat gapen bij meer dieren besmettelijk is. “Eerder is al aangetoond dat primaten en honden ook nagapen”, zegt Teresa Romero. “Wellicht bootsen meer zoogdieren elkaar na en hebben we nagapen overgenomen van een gezamenlijke voorouder.”

Waarom gapen wij?
“Voelen wat een ander voelt is een oer-instinct dat ons bindt,” weet onderzoeker Molly Helt. Ze bedacht dat geeuwen misschien wel net zo’n functie had toen ze haar autistische zoontje door zelf te gapen ook wilde laten geeuwen. Dat lukte haar niet. “Het feit dat autistische kinderen het niet doen, kan betekenen dat ze iets missen. Iets wat ze onbewust emotioneel gezien met anderen zou moeten verbinden.” Net als lachen en huilen raakt geeuwen ons, waardoor we mee gaan doen. En dat schept een band. Zeker wanneer een groep met stress te maken heeft gehad, kan gezamenlijk geeuwen voor opluchting zorgen.