BIOLOGIE  Dolfijnen zijn enorm intelligent en moeten om die reden dezelfde status als de mens krijgen. Dat meent zoöloog Lori Marino. Zij bracht het brein van dolfijnen met een MRI-scan in beeld en concludeert dat dolfijnen na mensen de meest intelligente zoogdieren zijn. Ze vindt dan ook dat het tijd wordt dat de dolfijn rechten krijgt.

Marino vergeleek de MRI-scan van de dolfijnen met die van primaten. “Veel dolfijnen hebben grotere breinen dan wij. (…) De neuro-anatomie suggereert psychologische continuïteit tussen mensen en dolfijnen en dat heeft gevolgen voor de ethiek wat betreft de interactie tussen de mens en de dolfijn.”

Marino ontdekte dat de hersenschors en de neocortex van de tuimelaar enorm groot is. Daarmee komt de dolfijn wat betreft zijn cognitieve capaciteiten direct na de mens. De hersencortex heeft bij tuimelaars dezelfde complexe samenstelling als bij de mens. Deze complexiteit wordt geassocieerd met menselijke intelligentie.

Dolfijnen staan al langer bekend als bijzonder intelligent. Maar men nam eigenlijk altijd aan dat de chimpansee slimmer was. Recente onderzoeken zoals dat van Marino laten echter zien dat de dolfijn het van de aap wint. De dolfijn heeft een onderscheidende persoonlijkheid, is zich bewust van zichzelf en kan over de toekomst nadenken. Bovendien zijn het culturele dieren: ze kunnen nieuwe gedragstypen van andere dolfijnen overnemen. Uit een ander onderzoek bleek dat dolfijnen zichzelf in een spiegel kunnen herkennen en deze ook gebruiken om hun lichaam te inspecteren. In gevangenschap kunnen de dieren bovendien een op symbolen gebaseerde taal leren. Op basis van de resultaten concludeert Marino dat het wreed is om de intelligente dolfijnen in pretparken te houden of af te maken tijdens het vissen. Volgens haar zou het niet meer dan logisch zijn als we de dolfijnen als mensen zouden behandelen. Of ze dat ook werkelijk voor elkaar krijgt, is twijfelachtig. Ze houdt haar betoog volgende maand tijdens een conferentie in San Diego. Dan zullen we weten of het dolfinarium nog bestaansrecht heeft of niet.