Het organisme kan wel 965 hectare groot worden en een slordige 544 ton wegen.

We hebben het over Armillaria ostoyae, ook wel de sombere honingzwam genoemd. Eerder dit jaar werd de schimmel uitgeroepen tot het grootste organisme ter wereld, toen in Oregon een sombere honingzwam werd aangetroffen wiens mycelium – het netwerk van alle draden van de schimmel – een gebied van zo’n 965 hectare besloeg.

Genoom
Onderzoekers hebben het genoom van deze schimmel – en vier verwante soorten, namelijk A. cepistipes, A. gallica en A. solidipes – nu dus in kaart gebracht. Daarnaast hebben ze het genoom van de vier soorten vergeleken met dat van vier verwante schimmels. Tijdens het onderzoek stuitten ze op een breed scala aan genen die wellicht kunnen helpen verklaren hoe deze schimmels zich verspreiden en nieuwe planten- en bomensoorten koloniseren. Als we dat weten, wordt het mogelijk gemakkelijker om de allesvernietigende schimmels een halt toe te roepen.

Wortels
Schimmels die tot het Armillaria-geslacht behoren, zijn namelijk berucht. Ze laten in bossen letterlijk een spoor van vernieling achter. De schimmels koloniseren meer dan 500 plantensoorten. Zodra de schimmel een plant heeft gekoloniseerd, valt deze de wortels aan. Die wortels sterven en gaan vervolgens rotten.

Rond aangetaste planten zijn vaak de paddestoelen van de Armillaria-schimmel te vinden. Middels deze paddestoelen kan de schimmel zijn sporen verspreiden. De schimmel genereert daarnaast 1 tot 4 millimeter brede draden die ondergronds groeien en continu op zoek zijn naar nieuwe wortels die de schimmel aan kan vallen. Deze schimmeldraden vormen een compleet netwerk dat een enorme omvang kan hebben, zoals ook de schimmel in Oregon bewijst.