aanval

Ooit domineerden gigantische reptielen de aarde. Sommigen leefden op het land. Anderen in het water. Gedacht werd dat er weinig interactie tussen de twee groepen plaatsvond. Maar een nieuwe vondst veegt die aanname van tafel.

Wetenschappers bestudeerden de resten van een rauisuchide: een op het land levend reptiel. En al snel deden ze een opmerkelijke ontdekking: in het dijbeen van het gigantische reptiel troffen ze een stukje van een tand aan. De tand had in het bot van de rauisuchide vastgebeten en was vervolgens afgebroken. De wond die de beet had achtergelaten, was vervolgens geheeld: een bewijs dat de rauisuchide de aanval overleefde.

Phytosauriër
Maar wie viel de rauisuchide zo’n 220 miljoen jaar geleden aan? Volgens de onderzoekers ging het om een in het water levende phytosauriër. Opvallend genoeg was deze phytosauriër aanzienlijk kleiner dan de rauisuchide. “Deze rauisuchiden waren de grootste roofdieren in hun leefgebied,” vertelt onderzoeker Stephanie Drumheller. “Je zou verwachten dat ze ook de belangrijkste roofdieren in hun leefgebied waren, maar we hebben bewijs dat phytosauriërs – die kleiner waren – deze grote vleeseters aanvielen en opaten.”

Drie aanvallen
Naast de tand troffen de onderzoekers nog meer tandafdrukken aan. Deze bewijzen dat de rauisuchide twee keer door een phytosauriër werd aangevallen en twee keer genas. Ook werd er bewijs gevonden voor een derde aanval van een phytosauriër waarbij vlees van zijn lijf werd gehaald, alleen waren er nu geen tekenen van genezing te zien. Het suggereert dat deze derde aanval het gigantische reptiel fataal werd.

Voedselketen
Het onderzoek bewijst dat het tijd wordt dat we anders naar oude voedselketens moeten gaan kijken. Wanneer onderzoekers in kaart brengen wie aan de top van een oude voedselketen stond, dan kijken ze vaak naar de grootte van organismen. Aangenomen wordt dat het grootste organisme ook aan de top van de voedselketen thuishoort. Maar dat is te simpel, zo bewijst het verhaal van de phytosauriër.

Ook moeten we het idee dat gigantische reptielen te land en ter zee elkaar nauwelijks tegenkwamen, laten varen. “Ik denk dat we duidelijk hebben gemaakt dat de twee leefomgevingen nauw met elkaar verbonden waren.”