Er zijn Groenlandse gletsjers die zich in warme zomers trager verplaatsen dan in koudere zomermaanden het geval is. Dat betekent dat de ijskap veel beter bestand is tegen hitte dan gedacht, zo concluderen wetenschappers in het blad Nature. Onderzoekers dachten dat warme zomers gletsjers met veel grotere snelheden in zee zouden duwen, maar dat blijkt mee te vallen.

De wetenschappers benadrukken dat de Groenlandse ijskap natuurlijk wel gevolgen ondervindt van de opwarming van de aarde. De kap smelt nog steeds en geeft dus ook nog steeds water af aan de zee. Maar er is ook een beetje goed nieuws.

Uitsluiten
“In het laatste rapport van het Intergovernmental Panel on Climate Change (IPCC) werd geconcludeerd dat het panel niet in staat was om een accurate voorspelling van de toekomstige zeespiegel te geven, omdat er een aantal processen waren die ervoor konden zorgen dat het ijs nog sneller smolt,” zo stelt onderzoeker Andy Shepherd. Eén van die processen speelt zich af in de gletsjers: deze zouden door de warmte sneller smelten en dus een flink steentje bij kunnen dragen aan de zeespiegelstijging. Shepherd en collega’s stellen nu dat dit gevaar niet zo groot is als gedacht. “We kunnen op basis van onze conclusies stellen dat er niets gaat veranderen en dat dat proces waarschijnlijk wel kan worden uitgesloten.”

WIST U DAT…

Snelheid
De onderzoekers bestudeerden de snelheid van gletsjers tussen 1993 en 1995. Ze concluderen dat gletsjers zich sneller gaan verplaatsen als de zomer nadert. Smeltwater verzamelt zich dan tussen de bodem van de gletsjer en het gesteente, waardoor de gletsjer richting de zee begint te glijden. In warmere zomers versnelde de gletsjer in eerste instantie sterk, maar later werd dat minder. Dat komt doordat er eigenlijk teveel smeltwater voorkwam. Het water moest ergens naartoe en dus begon het in kleine stroompjes onder de gletsjer naar beneden te lopen, zonder dat het de gletsjer meenam.

Minder snel
Als Groenland straks warmer wordt, is het aannemelijk dat er relatief weinig gletsjers door smeltwater worden meegevoerd. “Men mag verwachten dat het ijs zich in de toekomst minder snel verplaatst dan vandaag de dag het geval is.”

Andere wetenschappers zijn een stuk voorzichtiger. Ze concluderen dat meer onderzoek noodzakelijk is. Het lijkt erop dat het kleine proces waarin smeltwater gletsjers voortduwt, kan worden uitgesloten, maar er zijn nog veel meer processen en naarmate het gebied verder opwarmt, zullen wellicht ook nieuwe, nog nooit waargenomen processen ontstaan. Het blijft dus nog even koffiedik kijken.