De aarde maakt deel uit van het zonnestelsel. De zon maakt weer deel uit van het Melkwegstelsel. En de Melkweg? Die is weer lid van een groepje sterrenstelsels: de Lokale Groep. Er zijn meer clusters van sterrenstelsels in het heelal, zoals het Virgocluster en SPT-CL J0546-5345. Deze laatste groep is onlangs ontdekt en is de grootste cluster ooit gevonden.

SPT-CL J0546-5345 bevat honderden sterrenstelsels en 800 biljoen sterren. Daarmee is dit de grootste club van sterrenstelsels. SPT-CL J0546-5345 bevindt zich op een afstand van zeven miljard lichtjaar van de aarde en is te vinden in het zuidelijke sterrenbeeld Schilder.

Astronomen zien de cluster zoals deze er zeven miljard jaar geleden uitzag. Kortom, zij kijken terug in het verleden. Hoewel de cluster op de onderstaande foto nog niet gigantisch is, is deze dat in het huidige heelal (oftewel zeven miljard jaar later) wel. Wetenschappers beweren dat de groep nu vier keer zo groot is: de grootste cluster van sterrenstelsels ooit gevonden.

In de cluster zitten veel oude sterrenstelsels. “Dit betekent dat de groep snel na het ontstaan van het heelal ontstond”, zegt Mark Brodwin van het Harvard-Smithsonian Centrum voor Astrofysica. “Waarschijnlijk binnen twee miljard jaar na de oerknal.”

WIST U DAT…

…sommige astronomen denken dat het heelal eeuwig blijft groeien? Niet alle wetenschappers zijn het daarmee eens.

Vroeger was het heelal veel compacter en dus was het voor clusters van sterrenstelsels makkelijker om te groeien. Wellicht was SPT-CL J0546-5345 één van de eerste groepjes in het heelal en daar profiteerde deze club van.

Hieronder een foto van de cluster, gemaakt met de South Pole telescoop.