In Kenia zijn de resten van de grootste krokodil ooit ontdekt. Het beest kon onze voorouders wellicht heelhuids doorslikken.

U kunt opgelucht ademhalen: de krokodil is niet meer. De onderzoekers ontdekten de nieuwe soort aan de hand van fossiele resten die zeker twee en mogelijk zelfs vier miljoen jaar oud zijn. De krokodil heeft de naam Crocodylus thorbjarnarsoni.

Groot
Onderzoeker Christopher Brochu bestudeerde de resten. Al snel had hij in de gaten dat dit de grootste krokodil ooit moest zijn. “Het dier was mogelijk langer dan 8,2 meter,” vertelt Brochu. “Ter vergelijking: de grootste Nijlkrokodil was iets korter dan 6,4 meter en de meeste zijn nog veel kleiner.” C. thorbjarnarsoni lijkt qua uiterlijk wel op de Nijlkrokodil, alleen is deze een stuk massiever.

De oude en moderne krokodil in vergeljking met de oude en moderne mens. Afbeelding: Chris Brochu.

Mens op het menu
Hoewel er nooit resten van mensen met daarin tandafdrukken van C. thorbjarnarsoni zijn gevonden, denkt Brochu wel dat onze voorouders op het menu stonden. Resten van de krokodil zijn namelijk aangetroffen op plaatsen waar ook resten van onze voorouders zijn ontdekt. “Hij leefde naast onze voorouders en at ze mogelijk op.” Krokodillen eten over het algemeen alles wat ze door kunnen slikken, zo stelt Brochu. En een krokodil van die afmetingen moet weinig moeite hebben gehad met onze voorouders (die met een lengte van 1,2 metere een stuk kleiner waren). “We hebben geen fossiele menselijke resten met daarin tandafdrukken van krokodillen, maar de krokodillen waren groter dan de krokodillen van vandaag de dag en wij waren kleiner, dus waarschijnlijk kwam er ook weinig bijten bij kijken.” Mogelijk greep de krokodil zijn prooi wanneer deze in een zoektocht naar drinkwater naar hem toekwam.

Het volledige onderzoek naar de resten van C. thorbjarnarsoni is terug te vinden in het blad Journal of Vertebrate Paleontology.