Wetenschappers hebben een temperatuur van vier biljoen graden Celsius gecreëerd in een laboratorium. Dit is 250.000 keer heter dan de temperatuur in het centrum van de zon. De hoge temperatuur komt in de buurt van de hitte die vlak na het ontstaan van het heelal werd gegenereerd.

De bereikte temperatuur is hoog genoeg om materie af te breken in een soort soep. Enkele milliseconden na de oerknal – de geboorte van het heelal – bestond het heelal uit deze oersoep. Wetenschappers hopen dat het onderzoek meer kan vertellen over de beginsituatie van het heelal.

De onderzoekers gebruikten de deeltjesversneller van het Brookhaven National laboratorium in New York om gouden ionen tegen elkaar te laten botsen, waarbij ultrahete explosies ontstonden. Deze explosies duurden niet langer dan een paar milliseconden. De Relativistic Heavy Icon Collider is een deeltjesversneller en een deeltjesbotser in één. De zogenaamde ‘atom smasher’ ligt vier meter onder Upton in New York en heeft een lengte van 3,8 kilometer.

“De temperatuur die wij genereerden was hoog genoeg om protonen en neutronen te smelten”, vertelt professor Steven Vigdor tijdens een bijeenkomst van de Amerikaanse Physical Society in Washington. “Protonen en neutronen hebben een verwachte smelttemperatuur van twee biljoen graden.”

Later dit jaar gaat de Zwitserse Large Hardon Collider proberen om nog hogere temperaturen te bereiken. Wetenschappers hopen dankzij deze experimenten te weten te komen waarom het heelal koos voor materie en niet voor antimaterie. Dit duel werd namelijk al in de oersoep beslist. Koos het heelal voor antimaterie in plaats van materie, dan zou het heelal onleefbaar zijn voor mensen.