akatsuki

Exact vijf jaar na de vorige, mislukte poging gaat ruimtesonde AKATSUKI opnieuw proberen Venus te bereiken.

AKATSUKI werd in mei 2010 gelanceerd en moest in december 2010 bij Venus arriveren. Daar zou de sonde onderzoek gaan doen naar de atmosfeer van Venus. Maar er ging iets mis: het lukte de sonde niet om zich in een baan rond Venus te plaatsen en uiteindelijk ging de sonde in een baan rond de zon draaien.

Nieuwe kans!
Inmiddels zijn we vijf jaar verder en heeft Japan opnieuw de mogelijkheid om AKATSUKI in een baan rond Venus te plaatsen. De motor die de sonde oorspronkelijk bij Venus moest afleveren – de Orbit Maneuver Engine (OME) – werkt helaas nog steeds niet goed genoeg. Maar gehoopt wordt dat de Reactor Control System Thruster de sonde in een baan om Venus kan brengen. De afgelopen maanden is de baan van AKATSUKI al iets gewijzigd om deze weer op koers te brengen.

Venus Express
Momenteel waant Venus zich onbespied: de vorige orbiter boorde zich eind vorige jaar in de atmosfeer van de planeet en is niet meer. Als alles volgens plan gaat, is AKATSUKI straks dus de enige die Venus van dichtbij kan bekijken.

Laatste kans
En komende maandag – 7 december – krijgt AKATSUKI dan eindelijk zijn herkansing. De sonde zal dan opnieuw proberen om rond Venus te gaan cirkelen. Het is zijn laatste kans. Of het gaat lukken? Dat weten we enkele dagen later pas.

Volgens de Japanse ruimtevaartorganisatie is AKATSUKI nog altijd in goede gezondheid en dus in staat om Venus te onderzoeken. Als alles volgens plan gaat, moet de sonde ons meer inzicht geven in de atmosfeer van Venus. En dat is interessant. Venus wordt vaak gezien als het ‘zusje’ van de aarde: zo is de planeet ongeveer even groot en zwaar. Maar tegelijkertijd zijn de verschillen tussen Venus en de aarde groot: zo wordt Venus omringd door koolstofdioxide en is het er gloeiend heet. Wetenschappers willen de heftige omstandigheden op Venus graag verklaren. Worden ze veroorzaakt door een uit de hand gelopen klimaatverandering? Of door iets anders? Hopelijk gaat AKATSUKI in de herkansing die vraag alsnog beantwoorden.