Wij mensen zijn in staat om in één oogopslag in te schatten hoeveel een auto, zak snoep of computer waard is. Hoe we dat precies doen, was lang onduidelijk. Wetenschappers hebben nu echter ontdekt dat individuele hersencellen hun activiteit afstemmen op de waarde van voorwerpen en ons zo een beeld geven van de waarde van bepaalde voorwerpen.

De onderzoekers verzamelden een aantal mensen en lieten ze de waarde van vijftig soorten tussendoortjes (van M&M’s tot chips) inschatten. De proefpersonen kregen gedurende één seconde een foto van de tussendoortjes te zien en moesten daarna aangeven hoeveel het volgens hen waard was. Dat bedrag moest tussen de nul en drie dollar zitten.

WIST U DAT…

Actief
Terwijl de proefpersonen daarmee bezig waren, keken de onderzoekers welke delen van de hersenen actief waren. De wetenschappers richtten zich daarbij met name op de amygdala. Uit studies onder dieren was namelijk al gebleken dat zenuwcellen in dit deel van de hersenen nauw betrokken zijn bij het evalueren van voorwerpen.

Afstemmen
De onderzoekers ontdekten dat zestien van de 51 zenuwcellen in de amygdala hun activiteit afstemden op de waarde van het voedsel. Wanneer de waarde van een voorwerp hoger was dan de waarde van het vorige voorwerp, werden sommige zenuwcellen actiever. Andere cellen reageerden juist op een andere manier en werden minder actief als een voorwerp duurder was.

De studie helpt wetenschappers om een beter beeld te krijgen van de werking van onze hersenen. Maar niet alleen onderzoekers hebben belang bij deze resultaten. Marketingmedewerkers zijn ongetwijfeld ook heel benieuwd hoe ons brein een beeld krijgt van producten.