Wanneer een rat een chronisch tekort aan slaap ervaart dan krimpt een deel van zijn hersenen, zo blijkt.

De onderzoekers van de Rijksuniversiteit Groningen verzamelden een aantal ratten en lieten ze elke nacht vier uur slapen. Dat is veel te kort: normaal slaapt een rat ongeveer tien uur. Na een maand keken de onderzoekers wat dat slaaptekort met de hersenen van de ratten had gedaan.

Hippocampus
De gevolgen van het slaaptekort bleken omvangrijk. De hippocampus was gemiddeld maar liefst tien procent kleiner geworden. De hippocampus bevindt zich in de hersenen en is betrokken bij leren, emoties en het geheugen. Het is dan ook niet ondenkbaar dat slaaptekort zo invloed heeft op de stemming en het vermogen van de rat om informatie tot zich te nemen.

WIST U DAT…

…een tekort aan slaap ook hongerig maakt?

Onduidelijk
Hoe het precies komt dat de hippocampus zo krimpt, is onduidelijk. Misschien worden er minder cellen aangemaakt of sterven er veel cellen af. Ook is onduidelijk of de hippocampus zich weer kan herstellen.

Slapen
Het onderzoek onderstreept maar weer eens hoe belangrijk slaap is. En dat geldt ook voor ons mensen, zo onderstreept onderzoeker Peter Meerloo in een persbericht. “We houden ons bezig met gezond eten, niet roken, genoeg lichaamsbeweging. Maar voldoende nachtrust schiet er vaak bij in, terwijl slaap ook gewoon in dat rijtje met goede gewoontes zou moeten staan.”

Meerloo deed eerder ook al onderzoek naar slaaptekort onder ratten. Toen ontdekte hij dat slaaptekort het serotoninesysteem overhoop gooit. Serotonine is een stofje in de hersenen dat nauw betrokken is bij emoties en stress. Door slaaptekort werden de ratten minder gevoelig voor serotonine. Ook bij ons mensen komt het voor dat serotonine zijn uitwerking mist. Dat zien we bijvoorbeeld vaak bij mensen met depressies.