Het zware object dat door ruimtesonde Hayabusa2 is afgeworpen, heeft een behoorlijk gebied op de planetoïde voorgoed veranderd.

Dat blijkt uit foto’s die ruimtesonde Hayabusa2 deze week van het getroffen gebied op de planetoïde heeft gemaakt.

Eerder deze maand liet Hayabusa2 de Small Carry-On Impactor (kortweg SCI) los. Het door explosieven aangedreven object moest vervolgens een zeker twee meter grote krater maken op planetoïde Ryugu. Dat de SCI zich in het oppervlak van Ryugu had geboord, stond al snel vast (zie kader), maar onduidelijk was of er ook echt een krater was ontstaan. De beelden die nu door Hayabusa2 zijn gemaakt, laten geen ruimte voor twijfel: de SCI heeft een krater gemaakt. Hoe groot de krater precies is, is nog onduidelijk. Maar de beelden laten volgens de Japanse ruimtevaartorganisatie zien dat een ongeveer 20 meter breed gebied door de inslag is veranderd. En daarmee is de impact van de SCI aanzienlijk groter dan op voorhand aannemelijk werd geacht.


Terwijl de SCI afdaalde naar het oppervlak van Ryugu maakte Hayabusa2 zich uit de voeten. De Japanse ruimtevaartorganisatie wilde zo voorkomen dat de ruimtesonde geraakt zou worden door rondvliegend puin dat door de inslag mogelijk los zou komen. Het in veiligheid brengen van Hayabusa2 had echter een keerzijde; de ruimtesonde kon de inslag niet monitoren. Om toch een beetje een beeld te kunnen krijgen van de situatie, liet Hayabusa2 naast de SCI ook een kleine camera los (DCAM3) die het gebied waar de SCI zou inslaan, in de gaten hield. Op de door deze camera gemaakte beelden was rondvliegend puin te zien, wat suggereerde dat de SCI zich in het oppervlak van Ryugu had geboord. Maar of daarbij ook een grote krater was ontstaan, bleef onduidelijk tot het moment waarop Hayabusa2 zich over het gebied boog.

Om de krater te kunnen fotograferen, daalde Hayabusa2 af richting het oppervlak van Ryugu om uiteindelijk op een hoogte van zo’n 1,7 kilometer te blijven hangen. Inmiddels heeft de ruimtesonde de afstand tot het oppervlak weer vergroot. Naar verwachting zal de sonde binnenkort nogmaals afdalen richting het oppervlak. Dit keer om wat materiaal uit de krater te halen. Eind dit jaar zal Hayabusa2 met het verzamelde materiaal koers zetten richting de aarde, waar onderzoekers het vervolgens uitgebreid kunnen bestuderen.