Hoe draaien sterren en galactische armen rondom het centrum van een sterrenstelsel? Er is een nieuwe theorie in de maak!

Op dit moment gaan wetenschappers er van uit dat de armen vergankelijke structuren zijn, die over de platte schijf met sterren bewegen. De armen hebben geen directe invloed op de beweging van de individuele sterren. Dit klinkt als abracadabra, maar is gemakkelijk te visualiseren. Stelt u zich eens een voetbalstadion voor vol met mensen. Wanneer het publiek een wave doet, dan beweegt deze wave als een golf over de tribunes. De mensen bewegen echter niet, maar blijven op één plek zitten. Zo werkt dat op grote schaal in sterrenstelsels ook, aldus wetenschappers.

Robert Grand van het Mullard Space Science Laboratorium denkt dat het anders werkt. Hij en zijn collega’s hebben computermodellen gemaakt en daaruit blijkt dat de sterren met de armen meebewegen en dus niet dezelfde positie handhaven.

Daarnaast blijkt uit de modellen dat de galactische armen niet altijd blijven bestaan. Ze vallen uit elkaar en vormen zich weer in een periode van 80 tot 100 miljoen jaar. Volgens Grand komt dit door de krachtige gravitationele afschuivingskrachten die door het draaien van het sterrenstelsel worden gecreëerd.

WIST U DAT…

Efficiënt
“We simuleerden de evolutie van spiraalarmen in een sterrenstelsel met vijf miljoen sterren in een periode van zes miljard jaar”, legt Robert Grand uit. “De sterren migreren efficiënter dan we voorheen dachten.”

Nu pas?
Het is niet gek dat dit nu pas aan het licht komt. Het duurt namelijk honderden miljoenen jaren voordat een spiraalstelsel één rotatie aflegt. De evolutie en morfologie van een stelsel observeren is simpelweg niet in realtime te doen. Kijk maar eens een paar frames van een film en probeer dan te vertellen hoe de film afloopt.