philae-lander

Het is alweer 27 dagen geleden dat er op Scientias.nl een artikel verscheen over Philae. De hoogste tijd voor een update. Is er al stabiel contact met de komeetlander?

Op 14 juni bevestigde de Europese ruimtevaartorganisatie dat er een signaal was ontvangen van de Philae-lander. De komeetlander arriveerde in november op de komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko, maar sindsdien was er geen contact meer tussen Philae en de Rosetta-ruimtesonde. Vorige maand ontvingen de zonnepanelen van Philae voldoende energie om naar huis te bellen. Nu de komeet de zon nadert, zal Philae vaker in het zonlicht baden en dus ook regelmatiger contact kunnen opnemen met wetenschappers op aarde.

Het probleem op dit moment is dat de verbinding met Philae niet stabiel is. Er zijn al meerdere contactmomenten geweest met de komeetlander, maar de verbinding bleef niet lang genoeg in stand. Pas wanneer de verbinding stabiel is, kan Philae aan de slag. Dan kunnen de procedures voor zijn tien instrumenten namelijk geüpload worden. “Eerst zullen we de niet-mechanische instrumenten activeren”, zegt projectleider Stephan Ulamec. “Dat zijn de instrumenten die geen boor of hamer gebruiken.” Logisch, want deze instrumenten verbruiken meer energie en dat kan Philae nu nog niet aan.

Nu – ruim één maand na het eerste contact – is er weinig veranderd. Een woordvoerder van de Europese ruimtevaartorganisatie laat weten dat de verbinding nog steeds niet stabiel is. De verschillende teams gaan de situatie de komende weken analyseren en hopen dat Philae operationeel wordt tijdens het perihelium van komeet 67P.

Het perihelium

Het perihelium

Perihelium?
De Rosetta-sonde kwam bij komeet 67P aan toen het object 540 miljoen kilometer van de zon verwijderd was. Op 13 juli was de afstand tot de zon nog maar 195 miljoen kilometer. Het perihelium is het punt in de baan van 67P dat het dichtst bij de zon ligt. Op 13 augustus 2015 is de afstand tussen komeet 67P en de zon het kleinst: 186 miljoen kilometer.

De komeet zal de komende weken transformeren. Bevroren ijs sublimeert, er ontstaan zinkgaten op de komeet en mogelijk vinden er uitbarstingen plaats. Wetenschappers voorspellen dat 67P in augustus en september het actiefst is. Na het perihelium vervolgt de komeet zijn reis naar de asteroïdengordel van het zonnestelsel.

De laatste kans
Aangezien Philae op het oppervlak rust van komeet 67P is het onbekend wat er met de komeetlander gaat gebeuren. Het is mogelijk dat de lander het perihelium niet overleeft, omdat er onvoorspelbare processen plaatsvinden op het oppervlak van de komeet. Het is te hopen dat ESA er snel in slaagt om stabiel contact te krijgen met Philae, want na 13 augustus is de kans klein dat hij nog aan het werk gaat. Dan ontvangt de lander dagelijks minder zonlicht.