Lymfomen, o.a. verantwoordelijk voor de ziekte van Hodgkin, kunnen chemotherapie overleven door te schuilen in de thymus, een orgaan nabij het hart waar immuuncellen rijpen. Nadat chemotherapie afgelopen is, komen de kankercellen uit hun schuilplaats om het lichaam opnieuw te terroriseren. Dit verklaart waarom kankerpatiënten soms terugvallen.

Tijdens chemotherapie worden zowel tumorcellen als normale cellen vergiftigd. Toch produceert de thymus proteïnen om zichzelf te beschermen. De kankercellen in de thymus kunnen deze proteïnen kapen en zo chemotherapie overleven.

“Dankzij dit onverwachte mechanisme kunnen kankercellen chemotherapie overleven”, zegt professor Michael Hemann van het Massachusetts Instituut voor Technologie. “We moeten nog onderzoeken hoe vaak dit mechanisme wordt gebruikt, maar het verklaart waarom het zo moeilijk is om bepaalde tumoren te verwijderen.”

Meer organen?
Hemann vermoedt dat meer organen op dezelfde manier werken. Oftewel, meer organen zijn in staat om beschermde proteïnen te produceren.

Betere medicijnen
De onderzoekers vonden het bijzondere mechanisme door te experimenteren met muizen. Mogelijk leidt deze ontdekking tot betere medicijnen en betere chemotherapie.