Bij alchemisten denken we toch al snel aan die geobsedeerde mannen die zich dag in dag uit in hun professorische laboratorium opsluiten in de hoop daar ooit goud te maken. Inmiddels zitten we ruimschoots in de 21e eeuw en schiet ons opeens die ene vraag te binnen: is het al gelukt?

Ja en nee. In 1980 slaagde Glenn T. Seaborg erin om middels een kernreactie goud te creëren. Hij zette duizenden bismut-atomen om in goud. Een doorbraak waarmee de Steen der Wijzen (een stof waarmee gewone metalen in goud veranderd kunnen worden) onder handbereik leek. De methode van Seaborg was echter zo omslachtig en duur dat het onmogelijk was om deze op grote schaal uit te oefenen. Vandaar dat we goud nog steeds niet in de supermarkt kunnen verkrijgen.

Platinum
Dat wil echter niet zeggen dat wetenschappers de laatste dertig jaar hebben stilgezeten. Goud is namelijk niet het enige kostbare materiaal hier op aarde. Platinum doet het tegenwoordig ook heel goed: het wordt massaal gebruikt waardoor de vraagprijs sterk is gestegen. Eerder dit jaar kwam scheikundige A. Welford Castleman Jr. met een belangrijke ontdekking die de prijzen in de toekomst naar beneden kan bijstellen.

Wolfraamcarbide
Castleman verwijderde een elektron van een molecuul van wolfraamcarbide, waardoor de stof zich gaat gedragen alsof het platinum is. Wolfraamcarbide is zeer goedkoop en daarmee gaat er een wereld voor wetenschappers open: platinum (of het na-apende wolfraamcarbide) kan wellicht veelvuldiger worden toegepast.

Op dit moment werkt Castleman zijn ontdekking verder uit, maar in de toekomst wil hij voor nog meer elementen vervangers gaan zoeken. Of dat voor goud ook gaat lukken? We zullen zien.