Hoeveel asteroïden zijn er in het zonnestelsel die onze planeet bedreigen? Een lastige vraag, want astronomen hebben nog lang niet alle potentieel gevaarlijke asteroïden gevonden. Toch doet de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie een moedige poging om het aantal bonen in de pot te schatten.

De NASA heeft gegevens van de WISE-satelliet gebruikt om potentieel gevaarlijke asteroïden in kaart te brengen. Deze asteroïden worden ook wel ‘aardscheerders’ genoemd. Aardscheerders zijn asteroïden met een doorsnee groter dan 100 meter, die zo nu en dan akelig dicht bij de aarde in de buurt komen. Sommige aardscheerders kruisen de weg van de aarde, waardoor de kans op een botsing aanwezig is. Gelukkig is het zonnestelsel erg groot, dus het komt maar zelden voor dat een asteroïde en een planeet op dezelfde tijd op een bepaald punt samenkomen. Maar als het gebeurt, dan zijn de gevolgen desastreus.

WISE vond in totaal 600 aardscheerders, waarvan 135 nieuwe ontdekkingen. Wetenschappers hebben deze gegevens gebruikt en hebben geprobeerd om het totale aantal aardscheerders te schatten. Naar verwachting zijn er 3.200 tot 6.200 aardscheerders in het zonnestelsel.

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie vermoedt dat slechts 20 tot 30 procent van alle aardscheerders is gevonden. “We moeten er dus nog veel meer vinden”, vertelt Lindley Johnson van NASA’s Near-Earth Object Observation Program. “De komende decennia moeten we ons inspannen om alle aardscheerders te vinden.”

Uit de analyse van de NASA blijkt dat veel aardscheerders zich op hetzelfde vlak bevinden als de aarde en de zon. Dit is goed te zien op de foto bovenaan het artikel. Gelukkig hoeven we ons over veel van deze asteroïden momenteel nog geen zorgen te maken. Over deze asteroïden wel…