Voor het eerst in de 21ste eeuw is er weer een vortex te zien op Neptunus. De donkere vlek is gesignaleerd door de Hubble-ruimtetelescoop.

Toen de Voyager 2 in 1989 langs de buitenste planeet van het zonnestelsel vloog, toen fotografeerde het ruimtevaartuig al een grote donkere vortex. Vijf jaar later zag Hubble opnieuw de vlek. Daarna verdween de vortex uit beeld.

De wervelstorm op Neptunus is een hogedruksysteem, waardoor er ook heldere wolken ontstaan. Deze heldere wolken vormen zich als een luchtstroom over de cortex beweegt, waardoor er kristallen van methaanijs ontstaan. Donkere wervelstormen ontstaan sneller op Neptunus dan op Jupiter, maar verdwijnen ook weer vliegensvlug. Geen enkele donkere vlek is hetzelfde. Klein of groot, rond of ovaal: het kan allemaal.


neptunus2

Geruchten
Overigens zijn er al sinds vorig jaar aanwijzingen dat er weer een donkere vlek op Neptunus huist. Toen maakten amateur-astronomen en wetenschappers melding van heldere wolken op de gasplaneet. Amateur-telescopen zijn echter niet krachtig genoeg om de donkere vlek te spotten, terwijl aardse observatoria – zoals de Keck-telescopen – teveel last hebben van de atmosfeer. Dit geldt niet voor de Hubble-telescoop, die wel vrij zicht heeft op de planeet.

Verlengd contract
Gelukkig kunnen we nog lang van mooie Hubble-foto’s genieten. NASA verlengde gisteren het contract voor het beheer van de ruimtetelescoop met vijf jaar. De ruimtelescoop zal tot 30 juni 2021 bestuurd worden vanaf het Space Telescope Science Institute in Baltimore. In totaal trekt de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie hier 196 miljoen dollar extra voor uit.