Het koraal voor de kust van Indonesië overleefde in 2004 een alles verwoestende tsunami. Maar nu dreigt het steeds warmer wordende water dit dappere koraal de kop te gaan kosten. Door de opwarming van het zeewater verdwijnen algen en verzwakt het koraal. Volgens de onderzoekers zou zo’n tachtig procent van het koraal inmiddels zijn bezweken.

In mei was het water voor de kust 34 graden Celsius, zo’n vier graden Celsius warmer dan de gemiddeldes die over een lange tijdsperiode zijn vastgesteld. Juist in deze warme maand zochten wetenschappers het koraal op. Het bleek sterk verbleekt te zijn.

Bleek
Die verbleking ontstaat doordat algen die het koraal van een mooi kleurtje voorzien allemaal verdwenen zijn. De algen worden door de hitte overactief en vergiftigen het koraal waar ze te gast zijn. Door het vertrek van de algen raakt het koraal een voedselbron kwijt en verzwakt.

Snel
Volgens de onderzoekers is inmiddels zo’n 80 procent van het koraal dood. Het lijkt erop dat de koralen sneller dan ooit het loodje leggen. In het verleden kwam de verbleking van koralen ook voor, maar ging het proces een stuk langzamer.

Tragedie
“Dit is een tragedie,” vindt onderzoeker Caleb McClennen. “Niet alleen voor de biodiversiteit in de koralen, maar ook voor de mensen in de buurt.” Veel Indonesiërs verdienen hun geld dankzij toeristen die zeer geïnteresseerd zijn in de koralen. “Het is een teleurstellende ontwikkeling,” vindt ook expert Stuart Campbell. “Vooral omdat deze koralen veerkrachtig genoeg waren om andere verstoringen in het ecosysteem te boven te komen.”

Dat het proces zo snel verloopt, heeft volgens de onderzoekers alles te maken met het steeds warmer wordende zeewater. Dat laatste is deels te wijten aan de verandering van het klimaat.