ster en planeten

Bij minder dan één op elke miljoen sterren in onze Melkweg bevinden zich planeten met daarop intelligente samenlevingen die in staat zijn om signalen af te geven die wij hier op aarde kunnen ontvangen. Dat suggereert nieuw onderzoek.

Die conclusie trekken wetenschappers van de universiteit van Californië, Berkeley. Ze richtten zich op 86 sterren waar volgens Kepler vijf of zes planeten en waar aardachtige planeten rond te vinden zijn. Met aardachtige planeten worden dan planeten bedoeld met temperaturen vergelijkbaar met die op aarde, waardoor er op de planeten vloeibaar water kan bestaan. Met de Arecibo-telescoop speurden de onderzoekers elke ster af, op zoek naar radiosignalen tussen de 1.1 en 1.9 GHz. Ze waren vooral benieuwd naar radiosignalen met een hoge intensiteit en een smalle bandbreedte (5 Hertz) die enkel kunstmatig – oftewel door intelligente levensvormen – geproduceerd kan worden.

Geen ET
De onderzoekers konden deze radiosignalen niet detecteren. “We hebben ET niet gevonden,” vertelt onderzoeker Andrew Siemion. Ergens is dat ook niet zo vreemd. Veel van de onderzochte sterren bevinden zich zo ver van de aarde dat we signalen afkomstig van deze planeten alleen kunnen opmerken als deze echt op de aarde gericht zijn. Toch denken de onderzoekers na hun studie wel de nodige conclusies te kunnen trekken. Ze stellen op basis van deze statistische steekproef grenzen te kunnen stellen aan de aanwezigheid van intelligente beschavingen die signalen afgeven tussen de 1.1 en 1.9 GHz. Hun berekeningen – die in dit paper worden toegelicht – zouden erop wijzen dat bij minder dan één op de miljoen sterren een intelligente beschaving terug te vinden is.

De onderzoekers hopen de communicatie tussen planeten af te kunnen luisteren. Afbeelding: UC Berkeley.

De onderzoekers hopen de communicatie tussen planeten af te kunnen luisteren. Afbeelding: UC Berkeley.

Miljoenen beschavingen
De kans om met zulke cijfers intelligent leven te vinden, lijkt klein. Maar dat valt wel mee als we het allemaal in het juiste perspectief plaatsen. “De Kepler-missie vertelt ons dat er meer dan 100 miljard planeten in onze Melkweg te vinden zijn: er zijn meer planeten dan sterren,” benadrukt Dan Werthimer. Er kunnen zich in ons sterrenstelsel dan ook gemakkelijk miljoenen geavanceerde beschavingen ophouden. “Op een dag kunnen aardbewoners wel eens contact leggen met beschavingen die miljarden jaren op ons voorlopen.”

De onderzoekers zijn dan ook van plan om hun onderzoek voort te zetten. Ze willen de Green Bank Telescope gaan richten op twee planeten die rond één ster draaien en soms op één lijn staan met de aarde. Wanneer deze planeten op één lijn staan met de aarde en onderling met elkaar communiceren, zou de kans dat we deze radiosignalen op kunnen vangen, ietsje groter zijn.