PlutoEncounter_CGI_033

De New Horizons-ruimtesonde heeft de reis langs Pluto en zijn manen overleefd. Het ruimtevaartuig stuurde een signaal naar de aarde om te bevestigen dat hij ‘alive & kicking’ is.

Gisteren vloog New Horizons op een afstand van 12.500 kilometer langs dwergplaneet Pluto. Tot vanochtend was er geen contact met de ruimtesonde mogelijk, omdat New Horizons al zijn instrumenten en sensoren nodig had om Pluto en zijn manen te fotograferen.

Een dag radiostilte is niet prettig. New Horizons vloog gisteren door de schijf van Pluto, waardoor de kans op botsingen aanzienlijk steeg. Zelfs een stofdeeltje of een klein steentje zou de ruimtesonde kunnen beschadigen. Dit komt door de hoge snelheid van New Horizons. Het ruimtevaartuig vliegt met een vaart van bijna 50.000 kilometer per uur door het zonnestelsel. “De meest kwetsbare plek is het midden van de ruimtesonde, waar de brandstof van New Horizons is opgeslagen”, zegt wetenschapper Hal Weaver van het New Horizons-project.

Gelukkig hoeven we ons geen zorgen meer te maken, want New Horizons stuurde vannacht een reeks statusberichten naar Mission Control. Deze berichten zijn hét bewijs dat New Horizons een succesvolle scheervlucht heeft gehad.

Dit is momenteel de meest recente foto van Pluto, gemaakt op 13 juli. De nieuwe beelden van Pluto zijn zeker tien keer scherper en worden vandaag - en later deze week - verwacht.

Dit is momenteel de meest recente foto van Pluto, gemaakt op 13 juli. De nieuwe beelden van Pluto zijn zeker tien keer scherper en worden vandaag – en later deze week – verwacht.

De eerste foto’s
Later vandaag stuurt New Horizons de eerste wetenschappelijke data door. Astronomen gaan eerst de belangrijkste data binnenhalen, namelijk haarscherpe foto’s van Pluto, die gemaakt zijn op het hoogtepunt van de scheervlucht. De eerste foto’s verschijnen in de loop van de middag op Scientias.nl. De komende weken kunnen we vrijwel dagelijks genieten van mooie beelden van Pluto en zijn manen, want het duurt in totaal zestien maanden voordat astronomen alle wetenschappelijke gegevens van New Horizons ontvangen. Het ruimtevaartuig stuurt namelijk slechts 1 kilobit data per seconde. Dit komt omdat New Horizons ver verwijderd is van de aarde, waardoor het 4,5 uur duurt voordat een signaal de aarde bereikt. Het duurt 42 minuten om een foto van 1024 bij 1024 pixels te downloaden. Ter info: 1 kilobit per seconde is meer dan vijftig keer langzamer dan een internetverbinding via een 56k-modem in de jaren negentig.

Na Pluto
Pluto is het allereerste Kuipergordelobject dat door een ruimtevaartuig is bezocht. New Horizons reist nu verder naar een ander Kuipergordelobject. Er zijn drie kandidaten – PT1, PT2 en PT3 – die 1,5 miljard kilometer van Pluto verwijderd zijn. Wetenschappers denken dat PT1 de grootste kans heeft om gekozen te worden, omdat het 100% zeker is dat New Horizons dit Kuipergordelobject kan bereiken. PT1 heeft een diameter van 30 tot 45 kilometer. Naar verwachting komt New Horizons in januari 2019 bij dit Kuipergordelobject aan.

Op 14 juli 2014 vloog de New Horizons-ruimtesonde met een snelheid van bijna 50.000 kilometer per uur langs het oppervlak van Pluto. Het is de eerste keer dat dwergplaneet Pluto door een ruimtevaartuig is bezocht. De komende dagen worden er veel foto’s van Pluto, Charon en de andere manen verwacht. Blijf de speciale New Horizons-themapagina volgen met het meest recente nieuws en de allerlaatste foto’s.