Wetenschappers hebben op dit moment nog veel onopgeloste vragen over de planeet Venus. De Japanse Akatsuki-ruimtesonde gaat op zoek naar antwoorden. De ruimtesonde wordt komende nacht gelanceerd vanaf het Tanegashima Space Center in Japan.

“Wanneer we de structuur van Venus in detail leren kennen, kunnen wij ook de aarde beter begrijpen”, vertelt projectwetenschapper Takeshi Imamura in een persverklaring van de Japanse ruimtevaartorganisatie JAXA. “Misschien komen we erachter waarom alleen de aarde oceanen heeft vastgehouden, en waarom leven overvloedig aanwezig is op aarde.

Volgens Imamura is Akatsuki “de eerste interplanetaire ruimtesonde, die het verdient om een meteorologische satelliet genoemd te worden.” De ruimtesonde heeft vijf verschillende camera’s om het wolkendek van Venus in kaart te brengen. Akatsuki voegt zich bij de Venus Express, die op dit moment om de warme planeet draait.

“Venus transformeerde ooit van een aardachtige planeet naar een buitenaardse wereld”, zegt Imamura. “Het is fascinerend om erachter te komen in hoeverre de twee planeten van elkaar afwijken, en hoe de afwijkingen zijn ontstaan. Het kan ons helpen te begrijpen hoe dingen op aarde mogelijk gaan veranderen.”

Eén van Akatsuki’s hoofddoelen is erachter te komen waarom de atmosfeer zo snel om de planeet draait. Door de hoge snelheid van de atmosfeer, stormt het eigenlijk permanent op Venus. “Er is geen consistent model van Venus’ klimaat dat de superrotatie kan reproduceren”, legt Imamura uit.

Nog een mysterie: waarom flitst het op Venus? De Venus Express trof namelijk bliksem aan op de binnenplaneet. En dat is onmogelijk, omdat de vereisten om bliksem te vormen op aarde niet aanwezig zijn op Venus. Imamura: “Misschien is er een weertype op Venus, die wetenschappers tot nu toe nog niet hebben aangetroffen.”

En wat zijn de vreemde strepen in de wolken op Venus? Waardoor ontstaan die? En zijn er vulkanen actief op de broeikasplaneet? Vragen die de komende jaren hopelijk definitief beantwoord worden door de Akatsuki-ruimtesonde.