kietel

Als je een baby kietelt, reageert de baby puur op wat hij voelt; hij weet niet dat jij degene bent die dat gevoel veroorzaakt.

Dat stellen Engelse onderzoekers in het blad Current Biology. Ze baseren zich onder meer op experimenten met baby’s van vier en zes maanden oud.

Inspiratie
Hoe kwamen de onderzoekers op het idee om baby’s te kietelen en te achterhalen hoe een baby dat ervaart? Ze werden geïnspireerd door een eerder uitgevoerd onderzoek. Aan dat onderzoek namen volwassenen die vanaf hun geboorte blind waren en volwassenen die op latere leeftijd blind waren geworden, deel. De volwassenen gingen zitten en werden onder de voet gekieteld. Vervolgens moesten ze aangeven onder welke voet er gekieteld was. Dat experiment werd daarna nog eens herhaald, alleen hadden de proefpersonen hun voeten nu over elkaar heen geslagen. De volwassenen die al vanaf hun geboorte blind waren bleken ongeacht of ze hun voeten nu kruisten of niet, correct aan te kunnen geven aan welke voet er gekieteld werd. De volwassenen die op latere leeftijd blind waren geworden, hadden daar veel meer moeite mee wanneer ze hun voeten kruisten.

“We denken dat dit betekent dat baby’s voor ze rond de zes maanden oud zijn een gevoel alleen op hun lichaam ervaren en niet in de externe wereld plaatsen”

Experimenten
De onderzoekers borduurden voort op dit onderzoek door te kijken hoe volwassenen en baby’s van verschillende leeftijden reageerden op gekietel. Wanneer volwassenen hun voeten of handen kruisten en iemand die voeten of handen aanraakte, hadden de volwassenen meer moeite met het identificeren van de hand of voet die werd aangeraakt. En ook de zes maanden oude baby’s vonden het lastiger om wanneer hun voeten of handen gekruist waren te bepalen welke hand of voet er nu aangeraakt werd. Slechts in vijftig procent van de gevallen bewogen de zes maanden oude baby’s de voet of hand die ook daadwerkelijk werd gekieteld. Vier maanden oude baby’s deden het een stuk beter: in zeventig procent van de gevallen bewogen ze de voet of hand die ook daadwerkelijk werd aangeraakt.

Duizelingwekkend idee
“We denken dat dit betekent dat baby’s voor ze rond de zes maanden oud zijn een gevoel alleen op hun lichaam ervaren en niet in de externe wereld plaatsen,” stelt onderzoeker Andrew Bremner. “Als je je probeert voor te stellen hoe dat moet zijn, dan is dat een duizelingwekkend idee.”

De onderzoekers denken dat jong baby’s gekietel niet in verband brengen met de kietelaar, omdat ze slechts één zintuig – tast – gebruiken om de prikkel waar te nemen. Ze gaan niet af op andere zintuigen – zoals bijvoorbeeld zicht – om te bepalen waar de prikkel vandaan komt. “Wij stellen dat jonge baby’s aanrakingen puur ervaren als aanrakingen; de baby’s brengen ze niet in verband met wat ze zien of horen of misschien zelfs ruiken.”