De afstand tussen ruimtevaartuig Juno en Jupiter wordt iedere dag kleiner en is momenteel minder dan acht miljoen kilometer. Dit betekent dat de gasplaneet al goed te zien is.

Op een foto die Juno op 21 juni maakte, is niet alleen Jupiter te zien. Ook de vier grootste manen van de gasplaneet – Io, Europa, Ganymedes en Callisto – hangen als kroonjuwelen om de koning der planeten. Tijdens het maken van de foto was de afstand nog bijna elf miljoen kilometer.

jupiter

De komende dagen worden de beelden alsmaar scherper. Juno arriveert namelijk op 4 juli bij Jupiter en zal dan langs de polen om de planeet draaien. Het ruimtevaartuig scheert rakelings langs de gaslagen om erachter te komen wat er onder het dikke wolkendek van Jupiter schuilgaat. Ook hopen wetenschappers te achterhalen hoe de gasreus is ontstaan.

Op Scientias.nl is vorig jaar een uitgebreid achtergrondartikel verschenen over deze bijzondere missie. De onderstaande video vat de hoogtepunten in enkele minuten samen.

De laatste dagen voor de aankomst bij Jupiter gaan spannend worden. We krijgen dan niet veel foto’s te zien, omdat de instrumenten zich klaarmaken voor de aankomst bij de gasplaneet. Pas twee dagen na aankomst bij Jupiter draaien de instrumenten naar buiten, waarna er foto’s gemaakt kunnen worden. “We zien de wolkenbanden zoals we ze nog nooit eerder zagen”, zegt hoofdonderzoeker Scott Bolton van het Southwest Research Institute. “Zelfs de Grote Rode Vlek.”

De Juno-ruimtesonde is op 5 augustus 2011 gelanceerd en is momenteel dus al bijna vijf jaar onderweg. Dat is een flinke reis. Gelukkig komt het doelwit nu in beeld.