En dat betekent dat het lange wachten op de eerste spectaculaire close-upfoto’s van de gasreus bijna voorbij is!

Afgelopen zaterdag scheerde ruimtesonde Juno rakelings langs Jupiter. Tijdens de scheervlucht was de afstand tussen de sonde en de wolkentoppen van Jupiter slecht 4200(!) kilometer. Het was voor het eerst sinds Juno’s aankomst bij Jupiter (begin juli) dat de sonde zo dicht bij Jupiter in de buurt kwam.

Eerste gegevens
“Toen (begin juli, red.) hadden we alle instrumenten uitstaan, omdat we erop gericht waren om Juno in een baan rond Jupiter te krijgen,” vertelt onderzoeker Scott Bolton. Tijdens de scheervlucht van afgelopen zaterdag had Juno voor het eerst de ogen open. “We krijgen op dit moment intrigerende gegevens binnen,” vertelt Bolton over wat Juno heeft gezien en gemeten. “Het zal dagen duren voor we alle wetenschappelijke gegevens die tijdens de scheervlucht zijn verzameld hebben, ontvangen en het zal nog meer tijd kosten om te begrijpen wat Juno en Jupiter ons proberen te vertellen.”

Deze foto maakte Juno afgelopen weekend terwijl deze Jupiter naderde. Je ziet de noordpool van de gasreus in beeld komen. De afstand tussen Juno en Jupiter bedroeg op het moment dat deze foto gemaakt werd nog 703.000 kilometer. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS.

Deze foto maakte Juno afgelopen weekend terwijl deze Jupiter naderde. Je ziet de noordpool van de gasreus in beeld komen. De afstand tussen Juno en Jupiter bedroeg op het moment dat deze foto gemaakt werd nog 703.000 kilometer. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS.

Foto’s
Op de wetenschappelijke resultaten moeten we dus nog even wachten. Maar de eerste close-upfoto’s van Jupiter komen er nu toch echt snel aan. Onderzoekers verwachten ze in de komende weken vrij te kunnen geven. Onder de foto’s bevinden zich onder meer kiekjes van de atmosfeer van Jupiter (in de hoogste resolutie ooit). Ook zullen we dankzij de foto’s te weten komen hoe de noord- en zuidpool van Jupiter eruitzien.

De missie
Juno vliegt ondertussen vrolijk door. Met de scheervlucht van afgelopen zaterdag kwam een einde aan zijn eerste baantje rond Jupiter. Maar er volgen er nog 35. En dus staan er nog 35 scheervluchten langs Jupiter te wachten. Die scheervluchten zullen spectaculaire beelden en een schat aan informatie opleveren. “Geen enkel ander ruimtevaartuig heeft ooit op zo’n kleine afstand rond Jupiter gecirkeld of over de polen van Jupiter gevlogen,” vertelt onderzoeker Steve Levin. Onderzoekers verwachten dan ook dat Juno ons gaat verrassen met metingen en foto’s die onze kijk op Jupiter radicaal veranderen.

Juno werd in augustus 2011 gelanceerd en arriveerde in juli van dit jaar bij Jupiter. De sonde zal onder meer onder de wolken van de gasreus gaan gluren, de atmosfeer van Jupiter bestuderen en achterhalen hoe de gasreus is ontstaan. De missie moet in februari 2018 tot een einde komen.