De sonde komt langzaam maar zeker tot leven: met elk instrument dat wakker wordt, komt het moment waarop Juno de geheimen van Jupiter gaat ontrafelen, dichterbij.

In aanloop naar de aankomst bij Jupiter – op 5 juli – had Juno al haar wetenschappelijke instrumenten uitgeschakeld. Maar de afgelopen dagen heeft NASA het ene na het andere instrument weer opgestart. Op 6 juli waren al vijf instrumenten aan boord van Juno wakker. En tegen het einde van deze maand zullen naar verwachting alle instrumenten weer actief zijn.

14 dagen
Deze week zal Juno nog een koerswijziging doormaken. “Voorafgaand aan de lancering – zo’n vijf jaar geleden – planden we een datum en tijd voor de aankomst bij Jupiter en aan die planning heeft het team zich exact gehouden,” vertelt Rick Nybakken, projectmanager. “We bevinden ons nu in onze geplande 53,4 dagen-baan (Juno doet er 53,4 dagen over om een rondje rond Jupiter te voltooien, red.). Nu richten we ons op de voorbereidingen voor de vierde en laatste ontsteking van de hoofdmotor waarmee we uiteindelijk op 19 oktober in een 14 dagen-baan terechtkomen.”

Een animatie van de 14 dagen-baan waarin Juno zich eind dit jaar zal nestelen. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

Een animatie van de 14 dagen-baan waarin Juno zich eind dit jaar zal nestelen. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

Eerste gegevens worden begin september verwacht
De eerstvolgende keer dat de sterk ovaalvormige baan van Juno de sonde dicht langs Jupiter laat scheren, is op 27 augustus. Die scheervlucht zal de eerste wetenschappelijke informatie over de gasreus opleveren. “We moesten onze prachtige instrumenten uitschakelen om er zeker van te kunnen zijn dat de sonde zich succesvol in een baan rond Jupiter zou nestelen,” vertelt Scott Bolton, één van de onderzoekers die zich straks over de wetenschappelijke data van Juno gaan buigen. “Maar de volgende keer zullen we onze ogen en oren open hebben. Je kunt verwachten dat we rond 1 september wat meer bekend maken over de onderzoeksresultaten.”

Juno werd in 2011 gelanceerd en arriveerde na een lange reis vorige week dinsdag bij Jupiter. De sonde zal onder meer onder het dikke wolkendag van Jupiter gaan gluren, onthullen of de gasreus een vaste kern heeft en uitzoeken hoe de gasreus is ontstaan en welke rol deze in de evolutie van het zonnestelsel heeft gespeeld. De missie duurt tot 20 februari 2018 en komt tot einde doordat Juno zich in de atmosfeer van Jupiter boort.