Door een nog onbekende oorzaak is Jupiter een van zijn donkere strepen kwijt op het zuidelijk halfrond. Hierdoor oogt de planeet een beetje witjes. De zuidelijke equatoriale band was nog te zien op foto’s uit 2009. Op een foto van een amateur-astronoom uit begin april is de streep echter verdwenen.

Dit is niet de eerste keer dat de zuidelijke equatoriale band is verdwenen. Toen NASA’s Pioneer 10 ruimtesonde in 1973 langs Jupiter vloog, maakte hij gedetailleerde foto’s van de dikke atmosfeer van de planeet. Op deze foto’s ontbrak ieder spoor van de zuidelijke equatoriale band. Ook in de jaren ’90 was de donkere streep tijdelijk niet te zien.

Normaal oogt de band donker, omdat er geen hoge wolken in het gebied te vinden zijn. “Uw oog valt dus op andere wolkenlagen in de atmosfeer van Jupiter”, vertelt Glenn Orton van het Jet Propulsion laboratorium.

Volgens de theorie van Orton blokkeren witte wolken het zicht op de donkere wolken. Het is niet bekend waarom de witte wolken soms wel en soms niet te zien zijn.

Op dit moment veranderen er meer dingen op Jupiter, zoals de kleur van de banden en de vlekken in de atmosfeer. De verschijning van de witte wolken komt dus niet onverwacht.