Tegenwoordig weten we niet beter: kangoeroes in alle soorten en maten horen thuis in Australië. Ooit was dat echter anders, zo blijkt uit recent onderzoek. Alle buideldieren die vandaag de dag nog in leven zijn, ontstonden ooit in Zuid-Amerika. Dat maakt van de Australische kangoeroe een importproduct.

Laten we voorop stellen dat de gedachte helemaal niet gek is. Buideldieren komen namelijk niet alleen in Australië, maar ook in Zuid-Amerika voor.

De wetenschappers gebruikten genetische gegevens om de stamboom van diverse soorten buideldieren in kaart te brengen. Zo legden ze de genetische data van Zuid-Amerikaanse koeskoezen (een soort grote, wollige muizen) naast die van de kleine Australische kangoeroe. Ze ontdekten dat beide dieren veel genen delen en dat wijst erop dat ze gemeenschappelijke voorouders hebben.

Gondwana
Die voorouders leefden ooit voornamelijk in Zuid-Amerika. Totdat het reuzencontinent Gondwana zo’n 80 miljoen jaar geleden uit elkaar viel. Toen dreven een aantal buideldieren op het huidige Australië weg van hun roots. In hun nieuwe, eigen wereld ontwikkelden ze zichzelf tot een geheel nieuwe soort.

Fossielen
De bewering van de onderzoekers is in strijd met voorgaande theorieën die ervan uitgingen dat de kangoeroe in Australië ontstond. Het lijkt erop dat de genetische gegevens de enige manier zijn om te achterhalen welke theorie klopt; er zijn namelijk weinig fossielen uit de tijd van vóór en net na Gondwana bekend.