ison

De Mars Reconnaissance Orbiter zag begin deze week de komeet ISON voorbijschieten. En natuurlijk maakte de orbiter foto’s! Op de kiekjes schittert een komeet die nog steeds niet zo helder is als onderzoekers hadden gehoopt.

Komeet ISON (C/2012 S1) werd iets meer dan een jaar geleden ontdekt. Op dat moment bevond de komeet zich nog op zo’n 934 miljoen kilometer van de zon. Maar de komeet haast zich richting onze ster. Naar verwachting is de afstand tussen de komeet en de aarde op 26 december 2013 het kleinst: een slordige 62 miljoen kilometer. Wetenschappers hebben goede hoop dat de komeet dan zelfs met het blote oog te zien is. Maar voor het zover is, zoefde de komeet dit weekend eerst langs Mars.

WIST U DAT…

…Hubble ook prachtige foto’s van de komeet maakte?

Reden genoeg voor de Mars Reconnaissance Orbiter om zijn camera op de komeet te richten. Op de foto is de komeet heel goed te zien. Zijn staart is echter bijna niet te zien. Dat laatste is goed nieuws voor onderzoekers die willen achterhalen hoe groot en helder ISON werkelijk is. Het is namelijk gemakkelijker om de kern van de komeet te bestuderen als de staart niet of nauwelijks zichtbaar is.

De beelden van de orbiter suggereren voorzichtig dat ISON nog niet de geweldige komeet is die de onderzoekers in december hoopten te verwelkomen. Toen de komeet net ontdekt was, werd deze gepresenteerd als ‘de komeet van de eeuw’. De komeet zou zelfs helderder zijn dan de volle maan. Naarmate de komeet de aarde nadert, neemt zijn helderheid vanaf de aarde gezien toe. Maar recent onderzoek wijst erop dat die helderheid niet zo snel toeneemt als verwacht. De waarnemingen van MRO onderschrijven dat. De helderheid van de komeet bevindt zich aan de ondergrens van wat de onderzoekers voorspeld hadden.

Foto's: NASA / JPL / University of Arizona.

Foto’s: NASA / JPL / University of Arizona.