De komeet duikt mogelijk morgen al in de zon. Een sprong die de komeet vanzelfsprekend niet overleeft.

Het levensverhaal van de komeet Lovejoy komt zo op een bijzonder trieste wijze tot een eind. Wij mensen zijn slechts bekend met een uitzonderlijk klein deel van dat levensverhaal: de ontdekking van Lovejoy werd pas op 2 december aangekondigd. En nu is de komeet alweer bijna verleden tijd.

Geen redding
En er lijkt geen redding meer mogelijk. De komeet is inmiddels namelijk ook door satelliet SOHO waargenomen. En de satelliet bevestigt wat de onderzoekers al vermoedden: de komeet rent de dood tegemoet. Overigens is Lovejoy de helderste komeet die SOHO ooit zo dicht langs de zon heeft zien bewegen.

Komeet Lovejoy heeft haast. Filmpje: Karl Battams (LASCO/NRL).

Grote afstand
De afstand tussen de zon en de komeet zal nooit kleiner worden dan 140.000 kilometer. Maar ondanks die grote afstand zal Lovejoy het waarschijnlijk toch niet redden. De hitte van de zon is ook op 140.000 kilometer afstand zo enorm dat de komeet – bestaande uit ijs en gesteente – hoogstwaarschijnlijk uit elkaar valt. Helaas gaan wij daar geen getuige van zijn. Wanneer de afstand tussen de zon en de komeet het kleinst is, bevindt de komeet zich namelijk aan de zijde van de zon die wij vanaf de aarde niet kunnen zien.

Lovejoy maakt onderdeel uit van de Kreutz-groep. Dit zijn allemaal brokstukken van één komeet die enkele eeuwen geleden uit elkaar brak. Lovejoy is best bijzonder: de komeet werd niet – zoals gewoonlijk is – door satellieten ontdekt. Een mens deed de ontdekking vanaf de aarde.

SOHO heeft Lovejoy nu ook in het vizier. Afbeelding: ESA / NASA.